Vilppaan Antonio Ballard antaa koripallon toimia matkatoimistonaan – "Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta"

17.3.2019 15:21 Korisliigan helmikuun pelaajan elämä on kertomus todennäköisyyksien voittamisesta.

Antonio Ballard valittiin ansaitusti Korisliigan helmikuun pelaajaksi. Kuva: Ville Vuorinen

Huhtikuussa 31 vuotta täyttävä Antonio Ballard saapui marraskuussa Suomeen ja Saloon auttamaan Vilpasta Suomen mestaruuteen. Lauantaina Vilppaan kauden yksi välietapeista saavutettiin, kun Ballard ja kumppanit pääsivät nostamaan Suomen Cupin kannua Tampereella cup-mestaruuden merkiksi.

Ballardin sopeutuminen Vilppaaseen on ollut nopeaa ja ammattimaista. Helmikuussa Ballard valittiin Korisliigan parhaaksi pelaajaksi, kun hän tehoili 21,3 pisteen, 8,3 levypallon ja 1,5 syötön keskiarvoilla.

Ballardin tie Korisliigaan ei ole ollut suinkaan helppo tai vailla ongelmia. Ennen yliopistouraansa reitti ammattilaiskentille oli Ballardille epätodennäköinen. Ellei miltei mahdoton.

Kotikonnuillaan yksinhuoltajaäitinsä kasvattama Ballard ajautui huonoihin piireihin. Ballard kasvoi useassa eri kaupungissa, kuten Louisvillessä, Kentuckyssa ja Indianan alueella.

– Siellä missä kasvoin, oli paljon urheilun ulkopuolisia houkutuksia. Lajiksi koris ei ollut meidän perheessämme itsestään selvä valinta, urheilu kylläkin oli perheessä läsnä. Isäni itse asiassa pelasi korista jonkin aikaa ennen kuin vaihtoi nyrkkeilyyn. Myös nuorin veljeni pelasi korista kanssani, mutta koskaan hän ei mennyt oikeaan joukkueeseen. Vanhin veljeni pelasi enimmäkseen jenkkifutista, neljän veljensä kanssa urheiluun tutustunut Ballard kertaa lähtökohtiaan koripallon pelaamiseen.  

– Itse olen aina pelannut korista jossain muodossa. Ystävien kanssa tuli pelattua katukorista ihan pienestä pitäen. Organisoitua koripalloa aloin harrastamaan vasta kolmannella luokalla. Olin heti ainoa kolmasluokkalainen, joka pääsi neljäsluokkalaisten joukkueeseen. Se oli iso juttu silloin.

Antonio Ballard on 194-senttiseksi pelaajaksi erinomainen pallollisena selkä korille päin uhkana. Kuva: Ville Vuorinen

Katukoris oli rajua, mutta opettavaista

Ballardin ensikosketus koripalloon on siis katukentiltä, joissa kolhuilta tai tappeluiltakaan ei pystynyt välttymään. Ballard onkin kuvaillut kasvualustaansa ”vankilakorikseksi”, jossa itseään ja omiaan piti puolustaa kysymyksiä esittämättä.

Kenties 194-senttisen alimittaisen sisäpelaajan otteissa on edelleen nähtävissä tiettyä kovuutta, jota ei välttämättä seurajoukkueessa aina pystytä opettamaan.

– Pelasin aluksi paljon muun muassa serkkujeni kanssa asvaltilla. Se oli tosiaan melko kovaotteista, mutta silti tavallaan reilua, koripalloa. Harrastin myös paljon muita urheilulajeja, joista olen saanut apua koripalloon.

Antonio Ballardin pelasti rikolliselta elämältä koripallon lisäksi ennen kaikkea äiti. Veljesten vaikeudet aiheuttivat perheen äidissä suurta huolta. Antonio näki äitinsä tuskan ja päätti muuttua.

– Äitini oli suuressa roolissa, että päädyin ammattilaiskoripalloilijaksi. Yksinhuoltajana äiti kasvatti viisi poikaa, se ei varmasti ollut helppoa. Alue, jossa kasvoin oli hyvin jengiytynyt – oli huumeita, aseita ja sellaista. Olin osa sitä kaikkea silloin, koska kasvoin siihen. En tiennyt muusta, en tiennyt paremmasta. Se oli sellaista aikaa.

Ballard nostaa jalustalle myös erilaiset hyväntekeväisyysorganisaatiot, jotka jaksoivat pyyteettömästi valistaa vaikeuksiin ajautuneita nuoria.

– Sitten alueelle tuli erilaisia organisaatioita, kuten poikien ja tyttöjen kerhoja, jotka olivat silloin uusi juttu meillä päin. Erilaisten kerhojen kautta sain kuin vahingossa paljon tietoa ja tutustuin myös uskontoon.

– Ennemmin en ollut lapsena halunnut kuulla tai ymmärtää mitään uskonnosta, mutta heillä oli sellainen palkintojärjestelmä, että opettelemalla esimerkiksi jotain ulkoa, oli mahdollisuus saada vaikka kengät. Nyt aikuisena ymmärrän, mikä arvo sillä kaikella oli. Vaikka opin asioita saadakseni kengät, jäi mieleen paljon uutta.

Ballardin lähipiirissä kaikille ei käynyt yhtä hyvin. Antonio Ballardin veljistä jokainen on jossain vaiheessa elämäänsä joutunut vankilaan. Lukuisia Ballardin tuttuja ja serkkuja on ammuttu.

– Aloin siinä hiljalleen olla kaduilta poissa, mutta en ihan kokonaan. Pompin siinä välissä. Veljeni olivat suuremmissa vaikeuksissa kuin minä. Se kaikki oli äidille hyvin rankkaa, joten päätin panostaa hiljalleen kaikkeni korikseen. Pian sainkin koripallokentältä samaa huomiota kuin kaduilla, nyt kuitenkin siis positiivista huomiota. Näin, että se teki äidin onnelliseksi. Siinä on suurin syy, että vaihdoin aikaisemman elämäni lopullisesti koripalloon.

Vaikka Antonio Ballardin lähtökohdat elämään ovat olleet varsin karut, on hän aina yrittänyt löytää kokemastaan jotain positiivista. Jengielämästä ja katukoriksesta Ballard oppi omiensa puolustamisen arvon.

Yliopistoelämä opetti valtavasti

Nykyään Antonio Ballard kuvailee olevansa kolmos-nelospaikan pelaaja. Nopeasti mies kuitenkin korjaa sanomisiaan.

– Oikeastaan, voin pelata mitä paikkaa tahansa, mitä ikinä minulta tarvitaankaan, Ballard tarkentaa.

Monipuolisuudestaan Ballardin on kiittäminen yliopistoaikaista elämäänsä. Tuolloin Ballardista koulittiin pelaaja, joka hän nyt on.

– Yliopisto oli kaikkea, mitä voi kuvitella. Se oli hauskaa aikaa. Menin Miamin (Ohio) yliopistoon, josta valmistuin vuonna 2011. Se oli hyvä koulu. Oli mahtavaa saada myös koulutus kuntoon. Yliopisto opetti minulle paljon viidessä vuodessa.

– Pelaajana opin valtavasti uutta, meillä oli esimerkiksi aivan loistava puolustusvalmentaja. Ihan aluksi en yhtään pitänyt harjoituksiin menemisestä. Ensinnäkin harjoitukset alkoivat kuudelta aamulla, kroppani ei vain ollut valmis siihen taisteluun. Toisekseen minut pistettiin heti puolustamaan aina joukkueemme parasta pelaajaa. Hän oli minua vanhempi ja se oli aika rankkaa saada koko ajan turpiinsa. Myöhemmin tajusin, että juuri ne hetket tekivät minusta pelaajan, joka nyt olen. Se kehitti minua valtavasti, kun sain kamppailla itseäni parempia vastaan.

Yliopistoajan aikaisista aamuharjoituksista jäi myös muuta perintöä Ballardin elämään.

– Olenkin nykyään aamuihminen. Herään aina joskus klo 8.30–8.45. En nyt sentään kuudelta, se on jo ihan erilainen aamu se. Mutta aamu on minun hetkeni, juon teetä ja teen omia juttujani ennen kuin pitää taas lähteä töihin, aamuharjoituksiin. Olen siis aamuihminen nykyään, mutta osaan kyllä nukkuakin pitkään, jos siihen on mahdollisuus – aivan kuten useimmat koripalloilijat.

Antonio Ballardilta luonnistuu myös vauhdikas pallon ylöstuonti. Kuva: Ville Vuorinen

Loukkaantuminen hidasti ammattilaisuran käynnistymistä

Vaikka Ballard menestyi yliopistourallaan hyvin, ei reitti ammattilaiseksi auennut heti vuonna 2011.

– Heti yliopiston jälkeen en lähtenyt ammattilaiskoripalloilijaksi. Asuin Chicagossa ja tein ”oikeita” töitä 18 kuukautta. Syynä oli lähinnä se, että loukkasin ranteeni yliopistourani lopussa ja se piti minut jonkin aikaa sivussa koriksesta.

– Vaikka työpaikkani oli sinänsä mahtava, niin hiljalleen huomasin, etten pystynyt tekemään töitäni 100-prosenttisesti, koska veri veti takaisin kentille. Kun sain ranteeni kuntoon, aloin käydä huvikseni pelailemassa korista erilaisissa seuroissa ja kerhoissa, joissa saattoi olla paikalla myös ammattilaispelaajia.

Ballardin taidot pistivät välittömästi silmään. Tämä kaveri ei selvästikään kuulunut harrasteparketeille, vaan Ballardin taidoista joku voisi hyvin maksaakin.

– Kun kävin halleilla, minulta alettiin kysellä paljon, että missä pelaan. Kun sanoin, etten pelaa tällä hetkellä missään, moni kehotti oitis panostamaan korikseen. Moni neuvoi menemään avoimelle leirille pelaamaan, jossa on agentteja paikalla. Tein niin ja olinkin jo aika nopeasti Kanadassa ammattilaisena.

– Kanadassa on tosi hyvä sarja. Se ei kuitenkaan ole kovin arvostettu sarja, vaikka tasoltaan siellä oli hyvä meininki. Pian lähdinkin Sveitsiin ja nyt olen kiertänyt Eurooppaa jo aika monta vuotta.

Salossa on kaikki tarvittava

Ennen Saloon saapumistaan Ballard on pelannut Euroopassa Sveitsissä, Kreikassa ja Ranskassa.

– Suomeen en missään nimessä saapunut sään takia, vaikkakin viime aikoina aurinkokin on paistanut, Ballard alleviivaa nauraen.

– Kuulin paljon hyviä asioita Korisliigasta. Tämä liiga ei ole ainoastaan kilpailullisesti hyvä, vaan tätä myös arvostetaan muualla korkealle. Tiesin Korisliigan olevan oiva sarja jo ennen kuin agenttini tällaisesta mahdollisuudesta kertoi. Tunsin muutaman pelaajan, jotka ovat pelanneet täällä. Ja tiesin, että moni, joka on täällä aloittanut, on päässyt korkealle urallaan. Tämä on arvostettu sarja, jota isompien sarjojen seurat pitävät silmällä.

Salossa Ballard on keskittynyt olennaiseen. Hän on nauttinut koripallosta ja itsensä kehittämisestä.

– Pidän täällä Salossa olostani paljon. Organisaatio on loistava, yhteisö on ystävällinen ja myös sponsoreilta saa runsaasti tukea. Monessa mielessä Vilpas on yksi parhaista seuroista, missä olen ollut. Täällä tuetaan pelaajia. Olenkin surutta käyttänyt kaikkia palveluita hyväkseni ja pitänyt kehon sekä mielen kunnossa.

– Salossa ei välttämättä ole nuoremmille pelaajille mitään ihmeellistä yöelämää tai sellaista. Mutta aina voi lähteä Turkuun tai Helsinkiin. Itselle Salo sopii nyt oikein hyvin. Kun ei ole paljon hälyä ympärillä, saan keskittyä korikseen täysillä. Ja joukkuetoverini ovat mahtavia. Jos tarvitsen sosiaalista elämää, niin joukkuetovereideni kanssa saa aina tapaamisen ja naurut aikaan nopeallakin aikataululla.

 

Ensi kausi vielä kysymysmerkki

Viimeiset viisi vuotta Ballard on asunut nyt ympäri Eurooppaa. Seuraavaa pysäkkiään Ballard ei vielä osaa edes arvailla.

– Olen viihtynyt Euroopassa, täällä on kaikki mallillaan. Mutta ammattilaisurheilijalle on jännittävää, että koskaan ei tiedä, missä ensi kaudella on. Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta.

Ballardilla on halutessaan vielä jäljellä useampi ammattilaisvuosi. Voimanpesän pelityyli tosin on periksiantamattomuudessaan hyvin kuluttava.

– Näen itseni pelaamassa vielä monta vuotta. Kuka tietää, teen vielä pitkän sopimuksen yhteen seuraan ja sitoudun samaan organisaatioon pitkäksi aikaa. Olen kuitenkin sellainen ihminen, joka ottaa elämän pieninä annoksina. En tullut tännekään sillä ajatuksella, että mitäs teen ensi kaudella. Nautin hetkestä ja se on toiminut minulle.

– Olen spontaani ja seikkailunhaluinen ihminen. En vielä tiedä, minne se vie minut seuraavaksi, mutta tiedän, että olen kaikkeen valmis.

Ballardin tilastot

Henkilöt

 
19.4.2019 20:58 Korisliiga

Kataja, Karhu Basket ja Vilpas suorastaan murskaavia kotikentillään – Kouvot haki voiton Tampereelta

Vieraskentillä suurin lukemin hävinneet BC Nokia, Seagulls ja KTP pyrkivät pesemään kasvonsa maanantaina.

19.4.2019 09:42 Korisliiga

Korisliigan puolivälierien ennakot 2/2: Vilpas toivoo tervettä pudotuspelitaivalta, Pyrintö saa haastajan Kouvolasta

BC Nokia yrittää kaataa Vilppaan ensimmäistä kertaa tällä kaudella. Kouvoilla riittää vaihtoehtoja pelaavaan kokoonpanoon.

18.4.2019 15:04 Korisliiga

Korisliigan puolivälierien ennakot 1/2: Karhu Basket nojaa kotietuunsa, Kataja aloittaa urakkansa jäähallissa

Seagulls lähtee haastamaan hallitsevaa Suomen mestaria hieman siipirikkoisena. KTP luottaa siihen, että myös Joensuussa voi voittaa. Kaikki puolivälierät on katsottavissa Elisa Viihde Sportilta.

18.4.2019 14:25 Korisliiga

Seagullsin kapteeni ja tukipilari Tuukka Kotti solmi jatkosopimuksen ensi kaudelle

Yli 200 maaottelun Kotilla on meneillään toinen kausi Seagullsin riveissä.

17.4.2019 14:05 Korisliiga

Korisliigan puolivälieräsarjojen otteluohjelma julkaistu

Korisliigan pudotuspelit käynnistyvät pitkäperjantaina 19.4. Välieräjoukkueet ovat selvillä viimeistään maanantaina 29.4. Kaikki Korisliigan pudotuspeliottelut televisioidaan Elisa Viihteellä.

16.4.2019 21:19 Korisliiga

BC Nokia rynnisti murskavoitolla puolivälieriin – Kataja nappasi kotiedun

Ura Basketin kausi jatkuu vielä karsinaotteluiden merkeissä.

15.4.2019 20:55 Korisliiga

Kotietua havitteleva KTP siirsi vielä paineet Joensuuhun – Myös Korihait saa jännittää huomiseen

KTP tarrasi kotietuun ennen Katajan viimeistä ottelua. Uralla on mahdollisuus huomenna lähettää Korihait karsintaan.

15.4.2019 13:13 Korisliiga

Korisliiga-ikoni Ville Kaunisto valittiin eduskuntaan

Korisliigan Kouvoja edustava kaksinkertainen Suomen mestari ja kesällä 2015 Susijengiä Ranskan EM-kisoissa edustanut kaarinalaisen Ura Basketin kasvatti Ville Kaunisto, 37, valittiin Kaakkois-Suomen vaalipiiristä eduskuntaan. Kokoomuksen riveihin kuuluva Kaunisto keräsi eduskuntavaaleissa 3753 ääntä.

13.4.2019 20:24 Korisliiga

BC Nokia nousi nopeasti takaisin pudotuspeliviivan yläpuolelle: ” Todella mieluinen voitto”

Karhu Basket otti jo 13. peräkkäisen kotivoittonsa. Kataja tarrasi kotietuun Turussa.

12.4.2019 20:42 Korisliiga

Kouvot otti helpottavan voiton vajaamiehisestä Pyrinnöstä – Kataja kaatoi Korihait

Runkosarjansa päättäneen Pyrinnön sijoitus on sarjataulukossa kolmas.

12.4.2019 15:22 Korisliiga

Rene Rougeau haluaa uusia mestaruuden – "Yhteinen kemiamme on meille kaikki kaikessa"

Korisliigan maaliskuun pelaaja aikoo jatkaa uraansa vielä parin kauden verran.

10.4.2019 21:22 Korisliiga

Kobrat jälleen voittoon summerin soidessa – "Pääsemme pelaamaan pudotuspelipaikasta"

Pyrintö ei antanut Korihaille mahdollisuuksia Pyynikillä.

9.4.2019 20:41 Korisliiga

Katajalta keväinen myrskyvaroitus Kisahallissa – BC Nokian pudotuspelihaaveille kolhu Salossa

KTP-Basket löi Kotkassa vajaamiehisen Karhu Basketin.

7.4.2019 19:21 Korisliiga

Kobrat enää voiton päässä pudotuspelipaikasta – "Kaikki on vielä omissa käsissä"

Tappio sysäsi Korihait vielä vahvasti taisteluun suorasta sarjapaikasta.

6.4.2019 20:38 Korisliiga

Karhu Basket tasoitti puntit Vilpasta vastaan runkosarjamittelöissä – Pyrintö haki pisteet Nokialta

Flunssasta toipunut Greg Mangano mätti peräti 33 pistettä.

6.4.2019 13:03 Korisliiga

Korisliigan kuukauden pelaaja on Karhu Basketin Rene Rougeau

Maaliskuussa Karhu Basket ei hävinnyt ainuttakaan ottelua.

6.4.2019 11:18 Korisliiga

Viikon Veikkauspeli: Karhu Basket isännöi Vilpasta Korisliigan kärkiottelussa

Ottelu on katsottavissa VeikkausTV:llä ja Elisa Viihde Sportilla monikameratuotannolla.

5.4.2019 21:03 Korisliiga

KTP katkaisi Seagullsin voittoputken – Kouvoille makeat pisteet Katajalta

Korisliigan perjantai-ilta tarjosi kaksi mielenkiintoista ottelua runkosarjan loppusijoituksia peilaten. KTP tarrasi voitollaan kiinni pudotuspelien kotietuun, kun Kouvot onnistui samaan aikaan kaatamaan Katajan.

3.4.2019 21:09 Korisliiga

Karhu Basketin tappio Tampereella varmisti Vilppaalle runkosarjan piikkipaikan

Kataja otti tärkeän kotivoiton, Ura taipui Turussa Kouvoille.

2.4.2019 20:47 Korisliiga

KTP ei onnistunut venyttämään voittoputkeaan Salossa sarjakärjen kotiluolassa

Vilppaalle 30 pistettä kasannut Jack Gibbs oli jälleen tulessa kaaren takaa.

Näytä lisää vastaavia