Vilppaan Antonio Ballard antaa koripallon toimia matkatoimistonaan – "Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta"

17.3.2019 15:21 Korisliigan helmikuun pelaajan elämä on kertomus todennäköisyyksien voittamisesta.

Antonio Ballard valittiin ansaitusti Korisliigan helmikuun pelaajaksi. Kuva: Ville Vuorinen

Huhtikuussa 31 vuotta täyttävä Antonio Ballard saapui marraskuussa Suomeen ja Saloon auttamaan Vilpasta Suomen mestaruuteen. Lauantaina Vilppaan kauden yksi välietapeista saavutettiin, kun Ballard ja kumppanit pääsivät nostamaan Suomen Cupin kannua Tampereella cup-mestaruuden merkiksi.

Ballardin sopeutuminen Vilppaaseen on ollut nopeaa ja ammattimaista. Helmikuussa Ballard valittiin Korisliigan parhaaksi pelaajaksi, kun hän tehoili 21,3 pisteen, 8,3 levypallon ja 1,5 syötön keskiarvoilla.

Ballardin tie Korisliigaan ei ole ollut suinkaan helppo tai vailla ongelmia. Ennen yliopistouraansa reitti ammattilaiskentille oli Ballardille epätodennäköinen. Ellei miltei mahdoton.

Kotikonnuillaan yksinhuoltajaäitinsä kasvattama Ballard ajautui huonoihin piireihin. Ballard kasvoi useassa eri kaupungissa, kuten Louisvillessä, Kentuckyssa ja Indianan alueella.

– Siellä missä kasvoin, oli paljon urheilun ulkopuolisia houkutuksia. Lajiksi koris ei ollut meidän perheessämme itsestään selvä valinta, urheilu kylläkin oli perheessä läsnä. Isäni itse asiassa pelasi korista jonkin aikaa ennen kuin vaihtoi nyrkkeilyyn. Myös nuorin veljeni pelasi korista kanssani, mutta koskaan hän ei mennyt oikeaan joukkueeseen. Vanhin veljeni pelasi enimmäkseen jenkkifutista, neljän veljensä kanssa urheiluun tutustunut Ballard kertaa lähtökohtiaan koripallon pelaamiseen.  

– Itse olen aina pelannut korista jossain muodossa. Ystävien kanssa tuli pelattua katukorista ihan pienestä pitäen. Organisoitua koripalloa aloin harrastamaan vasta kolmannella luokalla. Olin heti ainoa kolmasluokkalainen, joka pääsi neljäsluokkalaisten joukkueeseen. Se oli iso juttu silloin.

Antonio Ballard on 194-senttiseksi pelaajaksi erinomainen pallollisena selkä korille päin uhkana. Kuva: Ville Vuorinen

Katukoris oli rajua, mutta opettavaista

Ballardin ensikosketus koripalloon on siis katukentiltä, joissa kolhuilta tai tappeluiltakaan ei pystynyt välttymään. Ballard onkin kuvaillut kasvualustaansa ”vankilakorikseksi”, jossa itseään ja omiaan piti puolustaa kysymyksiä esittämättä.

Kenties 194-senttisen alimittaisen sisäpelaajan otteissa on edelleen nähtävissä tiettyä kovuutta, jota ei välttämättä seurajoukkueessa aina pystytä opettamaan.

– Pelasin aluksi paljon muun muassa serkkujeni kanssa asvaltilla. Se oli tosiaan melko kovaotteista, mutta silti tavallaan reilua, koripalloa. Harrastin myös paljon muita urheilulajeja, joista olen saanut apua koripalloon.

Antonio Ballardin pelasti rikolliselta elämältä koripallon lisäksi ennen kaikkea äiti. Veljesten vaikeudet aiheuttivat perheen äidissä suurta huolta. Antonio näki äitinsä tuskan ja päätti muuttua.

– Äitini oli suuressa roolissa, että päädyin ammattilaiskoripalloilijaksi. Yksinhuoltajana äiti kasvatti viisi poikaa, se ei varmasti ollut helppoa. Alue, jossa kasvoin oli hyvin jengiytynyt – oli huumeita, aseita ja sellaista. Olin osa sitä kaikkea silloin, koska kasvoin siihen. En tiennyt muusta, en tiennyt paremmasta. Se oli sellaista aikaa.

Ballard nostaa jalustalle myös erilaiset hyväntekeväisyysorganisaatiot, jotka jaksoivat pyyteettömästi valistaa vaikeuksiin ajautuneita nuoria.

– Sitten alueelle tuli erilaisia organisaatioita, kuten poikien ja tyttöjen kerhoja, jotka olivat silloin uusi juttu meillä päin. Erilaisten kerhojen kautta sain kuin vahingossa paljon tietoa ja tutustuin myös uskontoon.

– Ennemmin en ollut lapsena halunnut kuulla tai ymmärtää mitään uskonnosta, mutta heillä oli sellainen palkintojärjestelmä, että opettelemalla esimerkiksi jotain ulkoa, oli mahdollisuus saada vaikka kengät. Nyt aikuisena ymmärrän, mikä arvo sillä kaikella oli. Vaikka opin asioita saadakseni kengät, jäi mieleen paljon uutta.

Ballardin lähipiirissä kaikille ei käynyt yhtä hyvin. Antonio Ballardin veljistä jokainen on jossain vaiheessa elämäänsä joutunut vankilaan. Lukuisia Ballardin tuttuja ja serkkuja on ammuttu.

– Aloin siinä hiljalleen olla kaduilta poissa, mutta en ihan kokonaan. Pompin siinä välissä. Veljeni olivat suuremmissa vaikeuksissa kuin minä. Se kaikki oli äidille hyvin rankkaa, joten päätin panostaa hiljalleen kaikkeni korikseen. Pian sainkin koripallokentältä samaa huomiota kuin kaduilla, nyt kuitenkin siis positiivista huomiota. Näin, että se teki äidin onnelliseksi. Siinä on suurin syy, että vaihdoin aikaisemman elämäni lopullisesti koripalloon.

Vaikka Antonio Ballardin lähtökohdat elämään ovat olleet varsin karut, on hän aina yrittänyt löytää kokemastaan jotain positiivista. Jengielämästä ja katukoriksesta Ballard oppi omiensa puolustamisen arvon.

Yliopistoelämä opetti valtavasti

Nykyään Antonio Ballard kuvailee olevansa kolmos-nelospaikan pelaaja. Nopeasti mies kuitenkin korjaa sanomisiaan.

– Oikeastaan, voin pelata mitä paikkaa tahansa, mitä ikinä minulta tarvitaankaan, Ballard tarkentaa.

Monipuolisuudestaan Ballardin on kiittäminen yliopistoaikaista elämäänsä. Tuolloin Ballardista koulittiin pelaaja, joka hän nyt on.

– Yliopisto oli kaikkea, mitä voi kuvitella. Se oli hauskaa aikaa. Menin Miamin (Ohio) yliopistoon, josta valmistuin vuonna 2011. Se oli hyvä koulu. Oli mahtavaa saada myös koulutus kuntoon. Yliopisto opetti minulle paljon viidessä vuodessa.

– Pelaajana opin valtavasti uutta, meillä oli esimerkiksi aivan loistava puolustusvalmentaja. Ihan aluksi en yhtään pitänyt harjoituksiin menemisestä. Ensinnäkin harjoitukset alkoivat kuudelta aamulla, kroppani ei vain ollut valmis siihen taisteluun. Toisekseen minut pistettiin heti puolustamaan aina joukkueemme parasta pelaajaa. Hän oli minua vanhempi ja se oli aika rankkaa saada koko ajan turpiinsa. Myöhemmin tajusin, että juuri ne hetket tekivät minusta pelaajan, joka nyt olen. Se kehitti minua valtavasti, kun sain kamppailla itseäni parempia vastaan.

Yliopistoajan aikaisista aamuharjoituksista jäi myös muuta perintöä Ballardin elämään.

– Olenkin nykyään aamuihminen. Herään aina joskus klo 8.30–8.45. En nyt sentään kuudelta, se on jo ihan erilainen aamu se. Mutta aamu on minun hetkeni, juon teetä ja teen omia juttujani ennen kuin pitää taas lähteä töihin, aamuharjoituksiin. Olen siis aamuihminen nykyään, mutta osaan kyllä nukkuakin pitkään, jos siihen on mahdollisuus – aivan kuten useimmat koripalloilijat.

Antonio Ballardilta luonnistuu myös vauhdikas pallon ylöstuonti. Kuva: Ville Vuorinen

Loukkaantuminen hidasti ammattilaisuran käynnistymistä

Vaikka Ballard menestyi yliopistourallaan hyvin, ei reitti ammattilaiseksi auennut heti vuonna 2011.

– Heti yliopiston jälkeen en lähtenyt ammattilaiskoripalloilijaksi. Asuin Chicagossa ja tein ”oikeita” töitä 18 kuukautta. Syynä oli lähinnä se, että loukkasin ranteeni yliopistourani lopussa ja se piti minut jonkin aikaa sivussa koriksesta.

– Vaikka työpaikkani oli sinänsä mahtava, niin hiljalleen huomasin, etten pystynyt tekemään töitäni 100-prosenttisesti, koska veri veti takaisin kentille. Kun sain ranteeni kuntoon, aloin käydä huvikseni pelailemassa korista erilaisissa seuroissa ja kerhoissa, joissa saattoi olla paikalla myös ammattilaispelaajia.

Ballardin taidot pistivät välittömästi silmään. Tämä kaveri ei selvästikään kuulunut harrasteparketeille, vaan Ballardin taidoista joku voisi hyvin maksaakin.

– Kun kävin halleilla, minulta alettiin kysellä paljon, että missä pelaan. Kun sanoin, etten pelaa tällä hetkellä missään, moni kehotti oitis panostamaan korikseen. Moni neuvoi menemään avoimelle leirille pelaamaan, jossa on agentteja paikalla. Tein niin ja olinkin jo aika nopeasti Kanadassa ammattilaisena.

– Kanadassa on tosi hyvä sarja. Se ei kuitenkaan ole kovin arvostettu sarja, vaikka tasoltaan siellä oli hyvä meininki. Pian lähdinkin Sveitsiin ja nyt olen kiertänyt Eurooppaa jo aika monta vuotta.

Salossa on kaikki tarvittava

Ennen Saloon saapumistaan Ballard on pelannut Euroopassa Sveitsissä, Kreikassa ja Ranskassa.

– Suomeen en missään nimessä saapunut sään takia, vaikkakin viime aikoina aurinkokin on paistanut, Ballard alleviivaa nauraen.

– Kuulin paljon hyviä asioita Korisliigasta. Tämä liiga ei ole ainoastaan kilpailullisesti hyvä, vaan tätä myös arvostetaan muualla korkealle. Tiesin Korisliigan olevan oiva sarja jo ennen kuin agenttini tällaisesta mahdollisuudesta kertoi. Tunsin muutaman pelaajan, jotka ovat pelanneet täällä. Ja tiesin, että moni, joka on täällä aloittanut, on päässyt korkealle urallaan. Tämä on arvostettu sarja, jota isompien sarjojen seurat pitävät silmällä.

Salossa Ballard on keskittynyt olennaiseen. Hän on nauttinut koripallosta ja itsensä kehittämisestä.

– Pidän täällä Salossa olostani paljon. Organisaatio on loistava, yhteisö on ystävällinen ja myös sponsoreilta saa runsaasti tukea. Monessa mielessä Vilpas on yksi parhaista seuroista, missä olen ollut. Täällä tuetaan pelaajia. Olenkin surutta käyttänyt kaikkia palveluita hyväkseni ja pitänyt kehon sekä mielen kunnossa.

– Salossa ei välttämättä ole nuoremmille pelaajille mitään ihmeellistä yöelämää tai sellaista. Mutta aina voi lähteä Turkuun tai Helsinkiin. Itselle Salo sopii nyt oikein hyvin. Kun ei ole paljon hälyä ympärillä, saan keskittyä korikseen täysillä. Ja joukkuetoverini ovat mahtavia. Jos tarvitsen sosiaalista elämää, niin joukkuetovereideni kanssa saa aina tapaamisen ja naurut aikaan nopeallakin aikataululla.

 

Ensi kausi vielä kysymysmerkki

Viimeiset viisi vuotta Ballard on asunut nyt ympäri Eurooppaa. Seuraavaa pysäkkiään Ballard ei vielä osaa edes arvailla.

– Olen viihtynyt Euroopassa, täällä on kaikki mallillaan. Mutta ammattilaisurheilijalle on jännittävää, että koskaan ei tiedä, missä ensi kaudella on. Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta.

Ballardilla on halutessaan vielä jäljellä useampi ammattilaisvuosi. Voimanpesän pelityyli tosin on periksiantamattomuudessaan hyvin kuluttava.

– Näen itseni pelaamassa vielä monta vuotta. Kuka tietää, teen vielä pitkän sopimuksen yhteen seuraan ja sitoudun samaan organisaatioon pitkäksi aikaa. Olen kuitenkin sellainen ihminen, joka ottaa elämän pieninä annoksina. En tullut tännekään sillä ajatuksella, että mitäs teen ensi kaudella. Nautin hetkestä ja se on toiminut minulle.

– Olen spontaani ja seikkailunhaluinen ihminen. En vielä tiedä, minne se vie minut seuraavaksi, mutta tiedän, että olen kaikkeen valmis.

Ballardin tilastot

Henkilöt

 
4.8.2020 14:30 Korisliiga

Teemu Rannikko jatkaa vielä yhden kauden, solmi jatkosopimuksen Vilppaan kanssa

Suomalaisen koripalloilun yksi kaikkien aikojen parhaista pelaajista, Teemu Rannikko, solmi salolaisseuran kanssa vuoden mittaisen jatkosopimuksen. Tuleva kausi jää pelaajana Rannikon uran viimeiseksi.

3.8.2020 10:00 Korisliiga

Ruudusta pääsarjakoriksen uusi koti – Koripalloliitto ja Nelonen Media solmivat mittavan mediakumppanuuden

Korisliiga ja kaikki muut suomalaisen aikuiskoripallon pääsarjat siirtyvät Nelonen Median omistamaan Ruutuun monivuotisella sopimuksella.

24.7.2020 10:03 Korisliiga

Antti Kanervo kaksivuotiseen jatkosopimukseen Seagullsin kanssa

Viime kaudella korisukkia olan takaa liekittänyt Äänekosken Huiman kasvatti ja Susijengin takamies Antti Kanervo, 192 senttiä ja 31 vuotta, on solminut Helsinki Seagullsin kanssa kaksivuotisen jatkosopimuksen.

23.7.2020 11:36 Korisliiga

Shawn Hopkins: Enemmän kuin pelkkä lentäjä

BC Nokian juniorimyllystä maailmalle lähtenyt 195-senttinen ja 25-vuotias Shawn Hopkins palasi viime syksynä kotimaahansa neljän Yhdysvalloissa viettämänsä kauden jälkeen. Jo debyyttikausi Korisliigassa osoitti, että ”Pikku-Hopi” ei ole pelkästään lennokas donkkaaja, vaan kansainvälistä uraa havitteleva ja kovaa vauhtia kehittynyt jokapaikanhöylä.

22.7.2020 08:53 Sudenpennut

Valtteri Mervola murjoo Kataja Basketin maajoukkue-ennätyksiä uuteen uskoon

Nuorten maajoukkueryhmän Valtteri Mervola, 18, on jo rikkonut Kataja Basketin kasvattien yli 40 vuotta vanhan seuraennätyksen maaottelupisteissä. Tulevaisuuden tavoitteena siintää Susijengi, mikä tarkoittaa todennäköisesti jo toisen seuraennätyksen rikkomista.

16.7.2020 10:00 Korisliiga

Korisliigan sarjaohjelma kaudelle 2020-21 on julkaistu

Pantterijahti käynnistyy lokakuun puolessa välissä. Suomen mestari on selvillä viimeistään 14.5.2021. Runkosarjan keskelle mielenkiintoa tuo uusi formaatti, jossa 22 kierroksen jälkeen joukkueet jaetaan ylempään ja alempaan jatkosarjaan.

15.7.2020 21:13 Korisliiga

Kouvot kaappasi toissa kaudella Korisliigassa ihastuttaneen Antonio Ballardin riveihinsä

Kouvolan Kouvot on tehnyt ensi kautta koskevan pelaajasopimuksen 194-senttisen laiturin tontilla viihtyvän Antonio Ballardin, 32, kanssa. Toissa kaudella Ballard pelasi Korisliigaa Salon Vilppaan paidassa.

29.6.2020 08:03 Korisliiga

Veteraanilaituri Matias Ojala liittyy BC Nokian vahvuuteen

Kokenut laituri Matias Ojala, 30, liittyy tulevaksi kaudeksi BC Nokian riveihin. Ojala pelasi edelliset kaksi kautta joensuulaisessa Kataja Basketissa.

27.6.2020 10:25 Korisliiga

Kevin Bracy-Davis tekee paluun Korisliigaan Uran paidassa

Kaarinalainen Ura Basket on tehnyt ensimmäisen sopimuksensa ulkomaalaisvahvistuksen kanssa, kun joukkueeseen saapuu tulevaksi kaudeksi aiemmin Kataja Basketia ja Korihaita edustanut Kevin Bracy-Davis.

27.6.2020 09:48 Korisliiga

Korisliigan finaalit 2019: Karhu karjuu Kouvot kumoon

Hallitseva mestari Karhu Basket paransi juoksuaan Korisliigan kevätkauden 2019 edetessä ja selviytyi puolivälierien ja välierien kautta finaaliin vailla tappiota. Kolmen vuoden takainen Suomen mestari Kouvot puolestaan peittosi Salon Vilppaan pitkän kaavan mukaan. Kouvot antoi kaikkensa, mutta Karhu Basket oli finaaleissa kerta kaikkiaan liian vahva.

25.6.2020 15:41 Korisliiga

Damion Dantzler palaa Ura Basketin päävalmentajaksi – Airenne jatkaa, Tuomala uutena kasvona

Korisliigassa kolmatta perättäistä kauttaan valmisteleva Ura Basket on solminut valmentajasopimuksen Damion Dantzlerin, 44, kanssa. Lisäksi Joona Airenne ja Joona Tuomala ovat tehneet Uran kanssa pelaajasopimukset.

23.6.2020 08:36 Korisliiga

Susijengi-taituri Jamar Wilson kaksivuotiseen sopimukseen Kataja Basketin kanssa

Helmikuussa Ranskasta Korisliigan Kataja Basketiin siirtynyt Jamar Wilson, 36, on tehnyt kaksivuotisen sopimuksen joensuulaisseuran kanssa.

20.6.2020 11:04 Korisliiga

Korisliigan finaalit 2018: Karhu Basket karjahtelee mestariksi

Edelliskevään hopeamitalinsa karaisema Salon Vilpas jyräsi näytöstyyliin runkosarjaykköseksi pelikaudella 2017-18 ja pelinjohtajansa Teemu Rannikon loukkaantumisesta huolimatta lunasti toisen perättäisen finaalipaikan. Kauden huipennuksessa voittajana selvisi kuitenkin Bojan Sarcevicin orkestroima Karhu Basket, joka toi Kauhajoelle ensimmäisen mestaruutensa.

19.6.2020 11:55 Korisliiga

Hienon tulokaskauden pelannut Shawn Hopkins Tampereen Pyrintöön

Korisliiga-debyyttinsä kaudella 2019-20 tehnyt Shawn Hopkins, 25, siirtyy kasvattajaseuransa BC Nokian edustusjoukkueen riveistä Tampereen Pyrinnön punapaitaan.

17.6.2020 16:21 Korisliiga

Nikula jatkaa Korihaiden päävalmentajana – omille kasvateille sopimuksia

Korisliigassa ensi kaudella jatkava Uudenkaupungin Korihait solmi jatkosopimukset päävalmentaja Jarno Nikulan sekä pelaaja Tommi Lehtonen kanssa. 17-vuotias Aamos Nikula liittyy Korihaiden liigavahvuuteen

16.6.2020 18:45 Korisliiga

Korisliigojen sarjalisenssit kaudelle 2020-21 myönnetty

Suomen Koripalloliitto on myöntänyt pääsarjojen sarjapaikat pelikaudelle 2020-21. Korisliigaan myönnettiin 12 ja naisten Korisliigaan 10 sarjalisenssiä. Suurin muutos nähdään miesten I divisioona B:ssä sekä naisten I divisioonassa, joiden joukkuemäärät kasvavat.

13.6.2020 11:45 Korisliiga

Korisliigan finaalit 2017: Kataja Basketin taidonnäyte runkosarjavoittaja Vilpasta vastaan

Fantastisen kevätkauden 2016 seurauksena Salon Vilpas kohosi kertaheitolla Korisliigan kermaan runkosarjakauden 2016-17 aikana. Finaaleissa pidemmän korren vei kuitenkin edelliskevään puolivälieräkarahtamisesta sisuuntunut Kataja Basket, joka viime sekunnilla viemänsä avausottelun momentumin turvin ratsasti suvereeniin mestaruuteen.

10.6.2020 10:05 Korisliiga

Heittäjä-ässä Osku Heinonen jatkaa Pyrinnössä

Laituri Osku Heinonen on allekirjoittanut vuoden jatkosopimuksen Tampereen Pyrinnön kanssa.

8.6.2020 09:56 Korisliiga

David Gonzalvez Pyrinnön ensimmäinen amerikkalaisvahvistus

Tampereen Pyrintö ja David Gonzalvez ovat solmineet yksivuotisen sopimuksen. Tuleva kausi on Gonzalvezille viides Korisliigassa.

6.6.2020 10:08 Korisliiga

Korisliigan finaalit 2016: Kouvot hurmoksessa mestaruuteen

Kouvot taipui siltaan Korisliigan kevään 2016 puolivälierien ratkaisevassa ottelussa Salon Vilpasta vastaan, mutta kaivautui tahdolla ja taidolla väkisin mitalipeleihin. Puolivälieristä ammennettu itseluottamus siivitti Kouvot hurmokseen, jonka turvin joukkue marssi ensimmäiseen mestaruuteensa kahteentoista vuoteen.

Näytä lisää vastaavia