Vilppaan Antonio Ballard antaa koripallon toimia matkatoimistonaan – "Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta"

17.3.2019 15:21 Korisliigan helmikuun pelaajan elämä on kertomus todennäköisyyksien voittamisesta.

Antonio Ballard valittiin ansaitusti Korisliigan helmikuun pelaajaksi. Kuva: Ville Vuorinen

Huhtikuussa 31 vuotta täyttävä Antonio Ballard saapui marraskuussa Suomeen ja Saloon auttamaan Vilpasta Suomen mestaruuteen. Lauantaina Vilppaan kauden yksi välietapeista saavutettiin, kun Ballard ja kumppanit pääsivät nostamaan Suomen Cupin kannua Tampereella cup-mestaruuden merkiksi.

Ballardin sopeutuminen Vilppaaseen on ollut nopeaa ja ammattimaista. Helmikuussa Ballard valittiin Korisliigan parhaaksi pelaajaksi, kun hän tehoili 21,3 pisteen, 8,3 levypallon ja 1,5 syötön keskiarvoilla.

Ballardin tie Korisliigaan ei ole ollut suinkaan helppo tai vailla ongelmia. Ennen yliopistouraansa reitti ammattilaiskentille oli Ballardille epätodennäköinen. Ellei miltei mahdoton.

Kotikonnuillaan yksinhuoltajaäitinsä kasvattama Ballard ajautui huonoihin piireihin. Ballard kasvoi useassa eri kaupungissa, kuten Louisvillessä, Kentuckyssa ja Indianan alueella.

– Siellä missä kasvoin, oli paljon urheilun ulkopuolisia houkutuksia. Lajiksi koris ei ollut meidän perheessämme itsestään selvä valinta, urheilu kylläkin oli perheessä läsnä. Isäni itse asiassa pelasi korista jonkin aikaa ennen kuin vaihtoi nyrkkeilyyn. Myös nuorin veljeni pelasi korista kanssani, mutta koskaan hän ei mennyt oikeaan joukkueeseen. Vanhin veljeni pelasi enimmäkseen jenkkifutista, neljän veljensä kanssa urheiluun tutustunut Ballard kertaa lähtökohtiaan koripallon pelaamiseen.  

– Itse olen aina pelannut korista jossain muodossa. Ystävien kanssa tuli pelattua katukorista ihan pienestä pitäen. Organisoitua koripalloa aloin harrastamaan vasta kolmannella luokalla. Olin heti ainoa kolmasluokkalainen, joka pääsi neljäsluokkalaisten joukkueeseen. Se oli iso juttu silloin.

Antonio Ballard on 194-senttiseksi pelaajaksi erinomainen pallollisena selkä korille päin uhkana. Kuva: Ville Vuorinen

Katukoris oli rajua, mutta opettavaista

Ballardin ensikosketus koripalloon on siis katukentiltä, joissa kolhuilta tai tappeluiltakaan ei pystynyt välttymään. Ballard onkin kuvaillut kasvualustaansa ”vankilakorikseksi”, jossa itseään ja omiaan piti puolustaa kysymyksiä esittämättä.

Kenties 194-senttisen alimittaisen sisäpelaajan otteissa on edelleen nähtävissä tiettyä kovuutta, jota ei välttämättä seurajoukkueessa aina pystytä opettamaan.

– Pelasin aluksi paljon muun muassa serkkujeni kanssa asvaltilla. Se oli tosiaan melko kovaotteista, mutta silti tavallaan reilua, koripalloa. Harrastin myös paljon muita urheilulajeja, joista olen saanut apua koripalloon.

Antonio Ballardin pelasti rikolliselta elämältä koripallon lisäksi ennen kaikkea äiti. Veljesten vaikeudet aiheuttivat perheen äidissä suurta huolta. Antonio näki äitinsä tuskan ja päätti muuttua.

– Äitini oli suuressa roolissa, että päädyin ammattilaiskoripalloilijaksi. Yksinhuoltajana äiti kasvatti viisi poikaa, se ei varmasti ollut helppoa. Alue, jossa kasvoin oli hyvin jengiytynyt – oli huumeita, aseita ja sellaista. Olin osa sitä kaikkea silloin, koska kasvoin siihen. En tiennyt muusta, en tiennyt paremmasta. Se oli sellaista aikaa.

Ballard nostaa jalustalle myös erilaiset hyväntekeväisyysorganisaatiot, jotka jaksoivat pyyteettömästi valistaa vaikeuksiin ajautuneita nuoria.

– Sitten alueelle tuli erilaisia organisaatioita, kuten poikien ja tyttöjen kerhoja, jotka olivat silloin uusi juttu meillä päin. Erilaisten kerhojen kautta sain kuin vahingossa paljon tietoa ja tutustuin myös uskontoon.

– Ennemmin en ollut lapsena halunnut kuulla tai ymmärtää mitään uskonnosta, mutta heillä oli sellainen palkintojärjestelmä, että opettelemalla esimerkiksi jotain ulkoa, oli mahdollisuus saada vaikka kengät. Nyt aikuisena ymmärrän, mikä arvo sillä kaikella oli. Vaikka opin asioita saadakseni kengät, jäi mieleen paljon uutta.

Ballardin lähipiirissä kaikille ei käynyt yhtä hyvin. Antonio Ballardin veljistä jokainen on jossain vaiheessa elämäänsä joutunut vankilaan. Lukuisia Ballardin tuttuja ja serkkuja on ammuttu.

– Aloin siinä hiljalleen olla kaduilta poissa, mutta en ihan kokonaan. Pompin siinä välissä. Veljeni olivat suuremmissa vaikeuksissa kuin minä. Se kaikki oli äidille hyvin rankkaa, joten päätin panostaa hiljalleen kaikkeni korikseen. Pian sainkin koripallokentältä samaa huomiota kuin kaduilla, nyt kuitenkin siis positiivista huomiota. Näin, että se teki äidin onnelliseksi. Siinä on suurin syy, että vaihdoin aikaisemman elämäni lopullisesti koripalloon.

Vaikka Antonio Ballardin lähtökohdat elämään ovat olleet varsin karut, on hän aina yrittänyt löytää kokemastaan jotain positiivista. Jengielämästä ja katukoriksesta Ballard oppi omiensa puolustamisen arvon.

Yliopistoelämä opetti valtavasti

Nykyään Antonio Ballard kuvailee olevansa kolmos-nelospaikan pelaaja. Nopeasti mies kuitenkin korjaa sanomisiaan.

– Oikeastaan, voin pelata mitä paikkaa tahansa, mitä ikinä minulta tarvitaankaan, Ballard tarkentaa.

Monipuolisuudestaan Ballardin on kiittäminen yliopistoaikaista elämäänsä. Tuolloin Ballardista koulittiin pelaaja, joka hän nyt on.

– Yliopisto oli kaikkea, mitä voi kuvitella. Se oli hauskaa aikaa. Menin Miamin (Ohio) yliopistoon, josta valmistuin vuonna 2011. Se oli hyvä koulu. Oli mahtavaa saada myös koulutus kuntoon. Yliopisto opetti minulle paljon viidessä vuodessa.

– Pelaajana opin valtavasti uutta, meillä oli esimerkiksi aivan loistava puolustusvalmentaja. Ihan aluksi en yhtään pitänyt harjoituksiin menemisestä. Ensinnäkin harjoitukset alkoivat kuudelta aamulla, kroppani ei vain ollut valmis siihen taisteluun. Toisekseen minut pistettiin heti puolustamaan aina joukkueemme parasta pelaajaa. Hän oli minua vanhempi ja se oli aika rankkaa saada koko ajan turpiinsa. Myöhemmin tajusin, että juuri ne hetket tekivät minusta pelaajan, joka nyt olen. Se kehitti minua valtavasti, kun sain kamppailla itseäni parempia vastaan.

Yliopistoajan aikaisista aamuharjoituksista jäi myös muuta perintöä Ballardin elämään.

– Olenkin nykyään aamuihminen. Herään aina joskus klo 8.30–8.45. En nyt sentään kuudelta, se on jo ihan erilainen aamu se. Mutta aamu on minun hetkeni, juon teetä ja teen omia juttujani ennen kuin pitää taas lähteä töihin, aamuharjoituksiin. Olen siis aamuihminen nykyään, mutta osaan kyllä nukkuakin pitkään, jos siihen on mahdollisuus – aivan kuten useimmat koripalloilijat.

Antonio Ballardilta luonnistuu myös vauhdikas pallon ylöstuonti. Kuva: Ville Vuorinen

Loukkaantuminen hidasti ammattilaisuran käynnistymistä

Vaikka Ballard menestyi yliopistourallaan hyvin, ei reitti ammattilaiseksi auennut heti vuonna 2011.

– Heti yliopiston jälkeen en lähtenyt ammattilaiskoripalloilijaksi. Asuin Chicagossa ja tein ”oikeita” töitä 18 kuukautta. Syynä oli lähinnä se, että loukkasin ranteeni yliopistourani lopussa ja se piti minut jonkin aikaa sivussa koriksesta.

– Vaikka työpaikkani oli sinänsä mahtava, niin hiljalleen huomasin, etten pystynyt tekemään töitäni 100-prosenttisesti, koska veri veti takaisin kentille. Kun sain ranteeni kuntoon, aloin käydä huvikseni pelailemassa korista erilaisissa seuroissa ja kerhoissa, joissa saattoi olla paikalla myös ammattilaispelaajia.

Ballardin taidot pistivät välittömästi silmään. Tämä kaveri ei selvästikään kuulunut harrasteparketeille, vaan Ballardin taidoista joku voisi hyvin maksaakin.

– Kun kävin halleilla, minulta alettiin kysellä paljon, että missä pelaan. Kun sanoin, etten pelaa tällä hetkellä missään, moni kehotti oitis panostamaan korikseen. Moni neuvoi menemään avoimelle leirille pelaamaan, jossa on agentteja paikalla. Tein niin ja olinkin jo aika nopeasti Kanadassa ammattilaisena.

– Kanadassa on tosi hyvä sarja. Se ei kuitenkaan ole kovin arvostettu sarja, vaikka tasoltaan siellä oli hyvä meininki. Pian lähdinkin Sveitsiin ja nyt olen kiertänyt Eurooppaa jo aika monta vuotta.

Salossa on kaikki tarvittava

Ennen Saloon saapumistaan Ballard on pelannut Euroopassa Sveitsissä, Kreikassa ja Ranskassa.

– Suomeen en missään nimessä saapunut sään takia, vaikkakin viime aikoina aurinkokin on paistanut, Ballard alleviivaa nauraen.

– Kuulin paljon hyviä asioita Korisliigasta. Tämä liiga ei ole ainoastaan kilpailullisesti hyvä, vaan tätä myös arvostetaan muualla korkealle. Tiesin Korisliigan olevan oiva sarja jo ennen kuin agenttini tällaisesta mahdollisuudesta kertoi. Tunsin muutaman pelaajan, jotka ovat pelanneet täällä. Ja tiesin, että moni, joka on täällä aloittanut, on päässyt korkealle urallaan. Tämä on arvostettu sarja, jota isompien sarjojen seurat pitävät silmällä.

Salossa Ballard on keskittynyt olennaiseen. Hän on nauttinut koripallosta ja itsensä kehittämisestä.

– Pidän täällä Salossa olostani paljon. Organisaatio on loistava, yhteisö on ystävällinen ja myös sponsoreilta saa runsaasti tukea. Monessa mielessä Vilpas on yksi parhaista seuroista, missä olen ollut. Täällä tuetaan pelaajia. Olenkin surutta käyttänyt kaikkia palveluita hyväkseni ja pitänyt kehon sekä mielen kunnossa.

– Salossa ei välttämättä ole nuoremmille pelaajille mitään ihmeellistä yöelämää tai sellaista. Mutta aina voi lähteä Turkuun tai Helsinkiin. Itselle Salo sopii nyt oikein hyvin. Kun ei ole paljon hälyä ympärillä, saan keskittyä korikseen täysillä. Ja joukkuetoverini ovat mahtavia. Jos tarvitsen sosiaalista elämää, niin joukkuetovereideni kanssa saa aina tapaamisen ja naurut aikaan nopeallakin aikataululla.

 

Ensi kausi vielä kysymysmerkki

Viimeiset viisi vuotta Ballard on asunut nyt ympäri Eurooppaa. Seuraavaa pysäkkiään Ballard ei vielä osaa edes arvailla.

– Olen viihtynyt Euroopassa, täällä on kaikki mallillaan. Mutta ammattilaisurheilijalle on jännittävää, että koskaan ei tiedä, missä ensi kaudella on. Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta.

Ballardilla on halutessaan vielä jäljellä useampi ammattilaisvuosi. Voimanpesän pelityyli tosin on periksiantamattomuudessaan hyvin kuluttava.

– Näen itseni pelaamassa vielä monta vuotta. Kuka tietää, teen vielä pitkän sopimuksen yhteen seuraan ja sitoudun samaan organisaatioon pitkäksi aikaa. Olen kuitenkin sellainen ihminen, joka ottaa elämän pieninä annoksina. En tullut tännekään sillä ajatuksella, että mitäs teen ensi kaudella. Nautin hetkestä ja se on toiminut minulle.

– Olen spontaani ja seikkailunhaluinen ihminen. En vielä tiedä, minne se vie minut seuraavaksi, mutta tiedän, että olen kaikkeen valmis.

Ballardin tilastot

Henkilöt

 
23.7.2019 10:23 Korisliiga

Petri Heinoselle jatkosopimus Pyrintöön

Sentteri Petri Heinonen, 30, on solminut yksivuotisen jatkosopimuksen kasvattajaseuransa Tampereen Pyrinnön kanssa. Heinonen on pelannut Pyrinnössä edelliset kuusi kautta.

22.7.2019 09:45 Susijengi

Antti Kanervo palaa Seagullsiin

Viime kaudella KK Stjarnania Islannin liigassa edustanut ja erinomaisia näyttöjä Susijengin MM-karsintaotteluissa antanut Äänekosken Huiman kasvatti Antti Kanervo, 30, palaa yhden kauden jälkeen Helsinki Seagullsiin. Kanervo juhli Seagullsin kanssa SM-pronssia keväällä 2018.

20.7.2019 19:56 Korisliiga

Aidoo ja Leppänen vahvistavat Katajaa, Herralalle jatkosopimus

Susijengin nuoriin kasvoihin lukeutuva Visa Basketin kasvatti Fiifi Aidoo, 23, ja viime kaudella divaria Jyväskylä Basketball Academyssa pelannut Valtteri Leppänen, 22, liittyvät joensuulaisen Kataja Basketin riveihin kaudeksi 2019-20. Lisäksi takamies Joni Herrala on solminut jatkosopimuksen joensuulaisjoukkueen kanssa.

16.7.2019 08:26 Korisliiga

Eldar Skamo KTP:n paitaan

Viime kaudella sarjanousija Ura Basketia edustanut Eldar Skamo, 32, on tehnyt sopimuksen viime kaudella Korisliigassa pronssia saavuttaneen kotkalaisseuran kanssa.

15.7.2019 09:24 Susijengi

Ilari Seppälä käyttää ulkomaanoptionsa, siirtyy Ranskaan

Alkukesällä sopimuksen Korisliigan Helsinki Seagullsin kanssa tehnyt Susijengin takamies Ilari Seppälä, 26, käyttää sopimuksensa ulkomaanoption ja siirtyy Ranskan Pro B -liigaan Aix-Mauriennen joukkueeseen. Ulkomaanpesti on Lapuan Korikobrien kasvatille uran ensimmäinen.

11.7.2019 10:24 Korisliiga

BJ Raymond palaa Pyrintöön kaksivuotisella sopimuksella

Tampereen Pyrintö saa mieleisen paluumuuttajan, kun seura on solminut kaksivuotisen sopimuksen Benjamin “BJ” Raymondin, 32, kanssa. Viimeksi mies nähtiin Pyrinnön väreissä kaudella 2013-2014, kun Pyrintö edellisen kerran juhli Suomen mestaruutta

9.7.2019 09:03 Korisliiga

Jamuni McNeace Salon Vilppaan haaviin

Salon Vilppaan joukkue syyskuun lopulla käynnistyvään Korisliigaan on valmis. Vilppaan viimeinen palanen on sisäpelaaja Jamuni McNeace.

3.7.2019 09:47 Korisliiga

Karhu Basketille kaksi uutta pelaajasopimusta – Thomas Vehmanen ja Miron Ruina Kauhajoelle

Kaksi perättäistä Suomen mestaruutta voittanut Kauhajoen Karhu Basket on solminut kaksi uutta pelaajasopimusta. Thomas Vehmanen on tehnyt seuran kanssa kaksivuotisen sopimuksen. Miron Ruina solmi puolestaan yksivuotisen sopimuksen, joka sisältää molemminpuolisen option kaudesta 2020-21.

28.6.2019 08:24 Korisliiga

Gonzalvezille jatkosopimus, Nuolivirta uutena Kouvoihin

Viime kaudella SM-hopeaa voittanut Kouvot on tehnyt vuoden mittaisen jatkosopimuksen David Gonzalvezin kanssa. Viime kaudella Korihaita edustanut Mika Nuolivirta on solminut 1+1-mallisen sopimuksen Kouvojen kanssa.

27.6.2019 12:40 Susijengi

Topias Palmi kolmivuotisella sopimuksella Italian Serie A:n Cremonaan

Korisliigan vuoden pelaajana palkittu ja Susijengissä vuosien 2018-19 MM-karsinnoissa maajoukkueläpimurtonsa tehnyt Tampereen Pyrinnön kasvatti Topias Palmi, 24, siirtyy joensuulaisesta Kataja Basketista kolmivuotisella sopimuksella Italian Serie A:n Guerino Vanoli Basket Cremonaan.

24.6.2019 15:16 Korisliiga

Henri Ventoniemi Korihaiden pelipaitaan

Uudenkaupungin Korihait on solminut vuoden mittaisen sopimuksen sentteri Henri Ventoniemen kanssa. Lisäksi laituri Elias Lahdensuun siirtyy Uuteenkaupunkiin yksivuotisella sopimuksella.

19.6.2019 20:58 Pääjuttu

Korisliigojen sarjalisenssit kaudelle 2019-20 myönnetty

Suomen Koripalloliitto on myöntänyt pääsarjojen sarjapaikat pelikaudelle 2019-20. Korisliigaan myönnettiin 12 ja naisten Korisliigaan 10 sarjalisenssiä. Tavoitetila seurojen määrän suhteen korkeimmilla sarjatasolla täyttyi, kun miesten divisioonissa pelaa 12 joukkuetta ja naisten 10.

19.6.2019 09:50 Korisliiga

Finaalien MVP:ksi valittu Cameron Jones jatkaa Karhu Basketissa

Jones oli päättyneellä kaudella yksi Karhu Basketin toisen peräkkäisen Suomen mestaruuden pääarkkitehdeistä. Vuoden mittaisessa jatkosopimuksessa on heinäkuun loppuun asti ulottuva ulkomaanoptio.

11.6.2019 20:59 Korisliiga

Tuomas Hirvonen tarttui Lahti Basketballin haaviin

Korisliigan nousijajoukkue vahvistui takamies Tuomas Hirvosella, joka solmi seuran kanssa vuoden mittaisen sopimuksen.

10.6.2019 08:35 Korisliiga

Vuoden tulokkaana palkittu Niemi jatkaa Ura Basketissa

Trey Niemi on tehnyt jatkosopimuksen Korisliigassa pelaavan kaarinalaisseuran kanssa. Lisäksi seura teki sopimukset 17-vuotiaiden Edvard Gullichsenin ja Lauri Hännisen kanssa.

6.6.2019 20:27 Korisliiga

Palmi Korisliigan arvokkain pelaaja, Jones finaalien MVP

Kataja Basketiin viime kaudeksi siirtynyt ja Susijengissä ihastuttanut Topias Palmi on nimetty Korisliigan arvokkaimmaksi pelaajaksi. Finaalien MVP-pysti matkasi Karhu Basketin Suomen mestaruuteen johdattaneelle Cameron Jonesille.

6.6.2019 12:50 Pääjuttu

Joonas Iisalo suuntaa Bundesliigaan – Ville Tuominen Vilppaan päävalmentajaksi

Kolme edellistä kautta Vilpasta luotsannut Joonas Iisalo siirtyy Saksan Bundesliigassa pelaavan Crailsheimin apuvalmentajaksi Tuomas Iisalon johtavaan valmennustiimiin. Vilppaan päävalmentajaksi tulee Ville Tuominen yhden vuoden mittaisella sopimuksella.

3.6.2019 15:36 Korisliiga

Vesa Mäkäläinen jatkaa Lahti Basketballissa

Viime kaudella I divisioonan A:n voittanut ja paikan Korisliigaan lunastanut Lahti Basketball on tehnyt vuoden mittaisen jatkosopimuksen kapteeni Vesa Mäkäläisen kanssa.

2.6.2019 16:48 Pääjuttu

Bojan Sarcevic ja Karhu Basket jatkosopimukseen

Sopimus on kestoltaan kahden vuoden mittainen. 31-vuotias takamies johdatti Karhu Basketin kahteen peräkkäiseen Suomen mestaruuteen.

31.5.2019 10:08 Korisliiga

Jussi Laakso Seagullsin päävalmentajaksi – Vesa Vertio täydentää valmennusjohdon

Helsinki Seagulls on nimittänyt uudeksi päävalmentajaksi Jussi Laakson, joka johdatti Karhu Basketin kahteen peräkkäiseen Suomen mestaruuteen. Vesa Vertio saapuu Seagullsiin Saksan Bundesliigassa pelaavasta Crailsheim Merlinsistä.

Näytä lisää vastaavia