Vilppaan Antonio Ballard antaa koripallon toimia matkatoimistonaan – "Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta"

17.3.2019 15:21 Korisliigan helmikuun pelaajan elämä on kertomus todennäköisyyksien voittamisesta.

Antonio Ballard valittiin ansaitusti Korisliigan helmikuun pelaajaksi. Kuva: Ville Vuorinen

Huhtikuussa 31 vuotta täyttävä Antonio Ballard saapui marraskuussa Suomeen ja Saloon auttamaan Vilpasta Suomen mestaruuteen. Lauantaina Vilppaan kauden yksi välietapeista saavutettiin, kun Ballard ja kumppanit pääsivät nostamaan Suomen Cupin kannua Tampereella cup-mestaruuden merkiksi.

Ballardin sopeutuminen Vilppaaseen on ollut nopeaa ja ammattimaista. Helmikuussa Ballard valittiin Korisliigan parhaaksi pelaajaksi, kun hän tehoili 21,3 pisteen, 8,3 levypallon ja 1,5 syötön keskiarvoilla.

Ballardin tie Korisliigaan ei ole ollut suinkaan helppo tai vailla ongelmia. Ennen yliopistouraansa reitti ammattilaiskentille oli Ballardille epätodennäköinen. Ellei miltei mahdoton.

Kotikonnuillaan yksinhuoltajaäitinsä kasvattama Ballard ajautui huonoihin piireihin. Ballard kasvoi useassa eri kaupungissa, kuten Louisvillessä, Kentuckyssa ja Indianan alueella.

– Siellä missä kasvoin, oli paljon urheilun ulkopuolisia houkutuksia. Lajiksi koris ei ollut meidän perheessämme itsestään selvä valinta, urheilu kylläkin oli perheessä läsnä. Isäni itse asiassa pelasi korista jonkin aikaa ennen kuin vaihtoi nyrkkeilyyn. Myös nuorin veljeni pelasi korista kanssani, mutta koskaan hän ei mennyt oikeaan joukkueeseen. Vanhin veljeni pelasi enimmäkseen jenkkifutista, neljän veljensä kanssa urheiluun tutustunut Ballard kertaa lähtökohtiaan koripallon pelaamiseen.  

– Itse olen aina pelannut korista jossain muodossa. Ystävien kanssa tuli pelattua katukorista ihan pienestä pitäen. Organisoitua koripalloa aloin harrastamaan vasta kolmannella luokalla. Olin heti ainoa kolmasluokkalainen, joka pääsi neljäsluokkalaisten joukkueeseen. Se oli iso juttu silloin.

Antonio Ballard on 194-senttiseksi pelaajaksi erinomainen pallollisena selkä korille päin uhkana. Kuva: Ville Vuorinen

Katukoris oli rajua, mutta opettavaista

Ballardin ensikosketus koripalloon on siis katukentiltä, joissa kolhuilta tai tappeluiltakaan ei pystynyt välttymään. Ballard onkin kuvaillut kasvualustaansa ”vankilakorikseksi”, jossa itseään ja omiaan piti puolustaa kysymyksiä esittämättä.

Kenties 194-senttisen alimittaisen sisäpelaajan otteissa on edelleen nähtävissä tiettyä kovuutta, jota ei välttämättä seurajoukkueessa aina pystytä opettamaan.

– Pelasin aluksi paljon muun muassa serkkujeni kanssa asvaltilla. Se oli tosiaan melko kovaotteista, mutta silti tavallaan reilua, koripalloa. Harrastin myös paljon muita urheilulajeja, joista olen saanut apua koripalloon.

Antonio Ballardin pelasti rikolliselta elämältä koripallon lisäksi ennen kaikkea äiti. Veljesten vaikeudet aiheuttivat perheen äidissä suurta huolta. Antonio näki äitinsä tuskan ja päätti muuttua.

– Äitini oli suuressa roolissa, että päädyin ammattilaiskoripalloilijaksi. Yksinhuoltajana äiti kasvatti viisi poikaa, se ei varmasti ollut helppoa. Alue, jossa kasvoin oli hyvin jengiytynyt – oli huumeita, aseita ja sellaista. Olin osa sitä kaikkea silloin, koska kasvoin siihen. En tiennyt muusta, en tiennyt paremmasta. Se oli sellaista aikaa.

Ballard nostaa jalustalle myös erilaiset hyväntekeväisyysorganisaatiot, jotka jaksoivat pyyteettömästi valistaa vaikeuksiin ajautuneita nuoria.

– Sitten alueelle tuli erilaisia organisaatioita, kuten poikien ja tyttöjen kerhoja, jotka olivat silloin uusi juttu meillä päin. Erilaisten kerhojen kautta sain kuin vahingossa paljon tietoa ja tutustuin myös uskontoon.

– Ennemmin en ollut lapsena halunnut kuulla tai ymmärtää mitään uskonnosta, mutta heillä oli sellainen palkintojärjestelmä, että opettelemalla esimerkiksi jotain ulkoa, oli mahdollisuus saada vaikka kengät. Nyt aikuisena ymmärrän, mikä arvo sillä kaikella oli. Vaikka opin asioita saadakseni kengät, jäi mieleen paljon uutta.

Ballardin lähipiirissä kaikille ei käynyt yhtä hyvin. Antonio Ballardin veljistä jokainen on jossain vaiheessa elämäänsä joutunut vankilaan. Lukuisia Ballardin tuttuja ja serkkuja on ammuttu.

– Aloin siinä hiljalleen olla kaduilta poissa, mutta en ihan kokonaan. Pompin siinä välissä. Veljeni olivat suuremmissa vaikeuksissa kuin minä. Se kaikki oli äidille hyvin rankkaa, joten päätin panostaa hiljalleen kaikkeni korikseen. Pian sainkin koripallokentältä samaa huomiota kuin kaduilla, nyt kuitenkin siis positiivista huomiota. Näin, että se teki äidin onnelliseksi. Siinä on suurin syy, että vaihdoin aikaisemman elämäni lopullisesti koripalloon.

Vaikka Antonio Ballardin lähtökohdat elämään ovat olleet varsin karut, on hän aina yrittänyt löytää kokemastaan jotain positiivista. Jengielämästä ja katukoriksesta Ballard oppi omiensa puolustamisen arvon.

Yliopistoelämä opetti valtavasti

Nykyään Antonio Ballard kuvailee olevansa kolmos-nelospaikan pelaaja. Nopeasti mies kuitenkin korjaa sanomisiaan.

– Oikeastaan, voin pelata mitä paikkaa tahansa, mitä ikinä minulta tarvitaankaan, Ballard tarkentaa.

Monipuolisuudestaan Ballardin on kiittäminen yliopistoaikaista elämäänsä. Tuolloin Ballardista koulittiin pelaaja, joka hän nyt on.

– Yliopisto oli kaikkea, mitä voi kuvitella. Se oli hauskaa aikaa. Menin Miamin (Ohio) yliopistoon, josta valmistuin vuonna 2011. Se oli hyvä koulu. Oli mahtavaa saada myös koulutus kuntoon. Yliopisto opetti minulle paljon viidessä vuodessa.

– Pelaajana opin valtavasti uutta, meillä oli esimerkiksi aivan loistava puolustusvalmentaja. Ihan aluksi en yhtään pitänyt harjoituksiin menemisestä. Ensinnäkin harjoitukset alkoivat kuudelta aamulla, kroppani ei vain ollut valmis siihen taisteluun. Toisekseen minut pistettiin heti puolustamaan aina joukkueemme parasta pelaajaa. Hän oli minua vanhempi ja se oli aika rankkaa saada koko ajan turpiinsa. Myöhemmin tajusin, että juuri ne hetket tekivät minusta pelaajan, joka nyt olen. Se kehitti minua valtavasti, kun sain kamppailla itseäni parempia vastaan.

Yliopistoajan aikaisista aamuharjoituksista jäi myös muuta perintöä Ballardin elämään.

– Olenkin nykyään aamuihminen. Herään aina joskus klo 8.30–8.45. En nyt sentään kuudelta, se on jo ihan erilainen aamu se. Mutta aamu on minun hetkeni, juon teetä ja teen omia juttujani ennen kuin pitää taas lähteä töihin, aamuharjoituksiin. Olen siis aamuihminen nykyään, mutta osaan kyllä nukkuakin pitkään, jos siihen on mahdollisuus – aivan kuten useimmat koripalloilijat.

Antonio Ballardilta luonnistuu myös vauhdikas pallon ylöstuonti. Kuva: Ville Vuorinen

Loukkaantuminen hidasti ammattilaisuran käynnistymistä

Vaikka Ballard menestyi yliopistourallaan hyvin, ei reitti ammattilaiseksi auennut heti vuonna 2011.

– Heti yliopiston jälkeen en lähtenyt ammattilaiskoripalloilijaksi. Asuin Chicagossa ja tein ”oikeita” töitä 18 kuukautta. Syynä oli lähinnä se, että loukkasin ranteeni yliopistourani lopussa ja se piti minut jonkin aikaa sivussa koriksesta.

– Vaikka työpaikkani oli sinänsä mahtava, niin hiljalleen huomasin, etten pystynyt tekemään töitäni 100-prosenttisesti, koska veri veti takaisin kentille. Kun sain ranteeni kuntoon, aloin käydä huvikseni pelailemassa korista erilaisissa seuroissa ja kerhoissa, joissa saattoi olla paikalla myös ammattilaispelaajia.

Ballardin taidot pistivät välittömästi silmään. Tämä kaveri ei selvästikään kuulunut harrasteparketeille, vaan Ballardin taidoista joku voisi hyvin maksaakin.

– Kun kävin halleilla, minulta alettiin kysellä paljon, että missä pelaan. Kun sanoin, etten pelaa tällä hetkellä missään, moni kehotti oitis panostamaan korikseen. Moni neuvoi menemään avoimelle leirille pelaamaan, jossa on agentteja paikalla. Tein niin ja olinkin jo aika nopeasti Kanadassa ammattilaisena.

– Kanadassa on tosi hyvä sarja. Se ei kuitenkaan ole kovin arvostettu sarja, vaikka tasoltaan siellä oli hyvä meininki. Pian lähdinkin Sveitsiin ja nyt olen kiertänyt Eurooppaa jo aika monta vuotta.

Salossa on kaikki tarvittava

Ennen Saloon saapumistaan Ballard on pelannut Euroopassa Sveitsissä, Kreikassa ja Ranskassa.

– Suomeen en missään nimessä saapunut sään takia, vaikkakin viime aikoina aurinkokin on paistanut, Ballard alleviivaa nauraen.

– Kuulin paljon hyviä asioita Korisliigasta. Tämä liiga ei ole ainoastaan kilpailullisesti hyvä, vaan tätä myös arvostetaan muualla korkealle. Tiesin Korisliigan olevan oiva sarja jo ennen kuin agenttini tällaisesta mahdollisuudesta kertoi. Tunsin muutaman pelaajan, jotka ovat pelanneet täällä. Ja tiesin, että moni, joka on täällä aloittanut, on päässyt korkealle urallaan. Tämä on arvostettu sarja, jota isompien sarjojen seurat pitävät silmällä.

Salossa Ballard on keskittynyt olennaiseen. Hän on nauttinut koripallosta ja itsensä kehittämisestä.

– Pidän täällä Salossa olostani paljon. Organisaatio on loistava, yhteisö on ystävällinen ja myös sponsoreilta saa runsaasti tukea. Monessa mielessä Vilpas on yksi parhaista seuroista, missä olen ollut. Täällä tuetaan pelaajia. Olenkin surutta käyttänyt kaikkia palveluita hyväkseni ja pitänyt kehon sekä mielen kunnossa.

– Salossa ei välttämättä ole nuoremmille pelaajille mitään ihmeellistä yöelämää tai sellaista. Mutta aina voi lähteä Turkuun tai Helsinkiin. Itselle Salo sopii nyt oikein hyvin. Kun ei ole paljon hälyä ympärillä, saan keskittyä korikseen täysillä. Ja joukkuetoverini ovat mahtavia. Jos tarvitsen sosiaalista elämää, niin joukkuetovereideni kanssa saa aina tapaamisen ja naurut aikaan nopeallakin aikataululla.

 

Ensi kausi vielä kysymysmerkki

Viimeiset viisi vuotta Ballard on asunut nyt ympäri Eurooppaa. Seuraavaa pysäkkiään Ballard ei vielä osaa edes arvailla.

– Olen viihtynyt Euroopassa, täällä on kaikki mallillaan. Mutta ammattilaisurheilijalle on jännittävää, että koskaan ei tiedä, missä ensi kaudella on. Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta.

Ballardilla on halutessaan vielä jäljellä useampi ammattilaisvuosi. Voimanpesän pelityyli tosin on periksiantamattomuudessaan hyvin kuluttava.

– Näen itseni pelaamassa vielä monta vuotta. Kuka tietää, teen vielä pitkän sopimuksen yhteen seuraan ja sitoudun samaan organisaatioon pitkäksi aikaa. Olen kuitenkin sellainen ihminen, joka ottaa elämän pieninä annoksina. En tullut tännekään sillä ajatuksella, että mitäs teen ensi kaudella. Nautin hetkestä ja se on toiminut minulle.

– Olen spontaani ja seikkailunhaluinen ihminen. En vielä tiedä, minne se vie minut seuraavaksi, mutta tiedän, että olen kaikkeen valmis.

Ballardin tilastot

Henkilöt

 
22.9.2022 08:36 Korisliiga

Max Besselink vahvistaa nousija-Honkaa

Viime kaudella vahvaa näyttöä osaamisestaan BC Nokian paidassa antanut Helsingin NMKY:n kasvatti Max Besselink, 202 cm ja 20 vuotta, on solminut yksivuotisen sopimuksen Korisliigan nousijajoukkueen Tapiolan Hongan kanssa. Besselinkin lisäksi Honkaan saapuu 21-vuotias Samppa Mäki.

22.7.2022 09:57 Korisliiga

Kolminkertainen Korisliiga-mestari René Rougeau Seagullsiin

Helsinki Seagulls on tehnyt sopimuksen 36-vuotiaan yhdysvaltalaisen René Rougeaun kanssa. Kolminkertainen Korisliiga-mestari on edustanut aiemmin urallaan Kauhajoen Karhu Basketia yhteensä 139 ottelussa.

21.7.2022 08:24 Korisliiga

Katajalle kaksi uutta pelaajaa: Christian Keeling vahvistukseksi, Thomas Exaucia Korisliiga-tulokkaaksi

Kataja Basket on tehnyt kaksi uutta pelaajasopimusta, kun joukkuetta täydentävät yhdysvaltalainen Christian Keeling, 24, ja Suomen nuorisomaajoukkueista tuttu Thomas Exaucia, 21.

19.7.2022 19:44 Korisliiga

Korisliigan vahvistettu sarjaohjelma kaudelle 2022-2023 on julkaistu

Pantterijahti käynnistyy syys-lokakuun vaihteessa ja Suomen mestari on selvillä viimeistään 10.5.2023. Korisliiga jatkaa formaatilla, jossa 22 kierroksen jälkeen joukkueet jaetaan ylempään ja alempaan jatkosarjaan.

15.7.2022 17:00 FIBA Europe Cup

FIBA Europe Cup -arvonnat suoritettu – Kataja Basketin ensimmäinen karsintavastus on israelilainen Hapoel Haifa

FIBA Europe Cupin syyskuun lopussa pelattaviin karsintaturnauksiin ja alkulohkoihin suoritettiin eilen Münchenissä. Joensuulainen Kataja Basket eteni suoraan välierävaiheeseen, jossa vastustajaksi arvottiin israelilainen Hapoel Haifa.

13.7.2022 16:49 Korisliiga

Quin Cooper tuo heittovoimaa Korihaihin

Korisliigaa pelaava Uudenkaupungin Korihait on tehnyt pelaajasopimuksen 30-vuotiaan yhdysvaltalaislaituri Quin Cooperin kanssa. Cooper tulee Uuteenkaupunkiin Belgian ja Hollannin yhteisliigassa pelaavasta Aris Leeuwardenista.

13.7.2022 16:41 Susijengi

Susijengin laituriveteraani Carl Lindbom vahvistaa Tapiolan Honkaa

Viimeiset viisi vuotta Puolan, Ranskan, Liettuan, Kroatian ja Islannin sarjoissa viihtynyt Susijengin laituriveteraani Carl Lindbom, 30, palaa kotimaan kentille. 206-senttinen Lindbom on solminut tulevan kauden kattavan sopimuksen kasvattajaseuransa Tapiolan Hongan edustusjoukkueen kanssa.

11.7.2022 20:26 Susijengi

Susijengin sähikäinen Jamar Wilson lyö pelitossut naulaan

Susijengin sähikäinen, kesästä 2015 asti Suomea maajoukkuetasolla edustanut Bronxin kasvatti Jamar ”Jammu” Wilson, 38, on ilmoittanut lyövänsä tossut naulaan. Wilson edusti Susijengiä viimeisen kerran helmikuun voitokkaassa MM-karsintaikkunassa ja pelasi seurajoukkuekaudella 2021-22 Kataja Basketin ja ranskalaisen Boulazacin paidassa.

8.7.2022 10:16 Mestarien liiga

Mestarien liigan karsintaparit arvottu – Kauhajoki suoraan toiselle kierrokselle

Mestarien liigan tulevan kauden lohkoarvonnat sekä karsintaparit arvottiin torstaina. Hallitseva Suomen mestari Kauhajoki kohtaa karsinta-avauksessaan voittajan parista Egis Körmend (HUN) – Patrioti Levice (SVK).

22.6.2022 20:30 Korisliiga

Pääsarjojen sarjalisenssit kaudelle 2022–23 myönnetty: 64 joukkuetta yhteensä viidessä pääsarjassa

Suomen Koripalloliitto on myöntänyt pääsarjojen sarjapaikat pelikaudelle 2022–23. Korisliigaan myönnettiin 12 ja naisten Korisliigaan 10 sarjalisenssiä. Kaikkiaan viidessä pääsarjassa nähdään ennätykselliset 64 joukkuetta.

20.6.2022 10:41 Korisliiga

Finaalien MVP Cameron Jones jatkaa Kauhajoella – Jeffrey Crockett uutena oranssipaitoihin

Viime kauden parhaimmaksi ulkomaalaispelaajaksi sekä finaalien arvoikkaamksi valittu Cameron Jones ja hallitseva Suomen mestari Kauhajoki ovat solmineet vuoden mittaisen jatkosopimuksen.

15.6.2022 16:00 Koripalloliitto tiedottaa

Johannes Sarekoski Koripalloliiton huippuerotuomarivalmentajaksi

Suomen Koripalloliiton uudeksi huippuerotuomarivalmentajaksi on valittu pitkän linjan Korisliiga-erotuomari Johannes Sarekoski, 47. Sarekoski aloittaa uudessa pestissään kesällä 2022.

14.6.2022 19:36 Susijengi

Hannes Pöllälle jatkosopimus Kouvoihin

Korisliigan vuoden tulokkaaksi keväällä äänestetty Susijengin nuori sentteri ja Namika Lahti Juniorien kasvatti Hannes Pöllä, 24, jatkaa Kouvolassa. 211-senttinen ja 123-kiloinen Pöllä takoi Kouvoille viime kaudella 10,4 pistettä ja 6,8 levypalloa ottelua kohden.

14.6.2022 18:57 Korisliiga

Mubashar Ali KTP-Basketin korien alle

Vuosi sitten Susijengissä debytoinut ja viime vuodet yliopistokoripalloa Yhdysvalloissa pelannut helsinkiläisen Warriorsin kasvatti Mubashar Ali, 25, debytoi syksyllä Korisliigassa. 213-senttinen Ali on solminut yksivuotisen sopimuksen perinteikkään kotkalaisjoukkueen KTP-Basketin kanssa.

10.6.2022 16:57 Korisliiga

Tuukka Kotti vahvistamaan Tapiolan Honkaa

Korisliiga-paluuseen valmistautuva Tapiolan Honka on solminut sopimuksen 226 miesten maaottelua pelanneen Tuukka Kotin, 41, kanssa, joka tuo suuren annoksen kokemusta joukkueeseen.

6.6.2022 15:31 Korisliiga

Okko Järvi Seagullsin takalinjoille kaksivuotisella sopimuksella

Korisliigan kevään 2021 arvokkaimmaksi pelaajaksi (MVP) palkittu Tapiolan Hongan kasvatti Okko Järvi, 26, palaa Suomeen. Susijengi-debyyttinsä viime kesänä tehnyt ja päättyneellä kaudella belgialaista Phoenix Brusselsia edustanut 193-senttinen Järvi on solminut kaksivuotisen sopimuksen Helsinki Seagullsin kanssa.

31.5.2022 15:03 Susijengi

Max Besselink pitkällä sopimuksella Würzbürgiin

Viime kaudella BC Nokiaa Korisliigassa edustanut Helsingin NMKY:n kasvatti ja Suomi-koriksen suurlupaus Max Besselink, 202 cm ja 20 vuotta, siirtyy kolmivuotisella sopimuksella Saksan Bundesliigaa edustavan s.Oliver Würzbürgin riveihin.

26.5.2022 10:32 Susijengi

Daniel Dolenc mestari-Karhun korin alle, Carter jatkaa Kauhajoella

Espoo Basket Teamin kasvatti ja Susijengin korinalusduunarina kunnostautunut Daniel Dolenc, 28, liittyy Suomen mestari Karhu Basketin vahvuuteen kaksivuotisella sopimuksella. Kauhajokisten korinalusta tulee olemaan ensi kaudella väkivahva, sillä myös mestaruuden takuumiehiin lukeutunut Simeon Carter jatkaa seurassa.

24.5.2022 09:55 Korisliiga

Ventoniemi ja Waxlax jatkavat Lahti Basketballin paidassa

Lahtelaisseura on käyttänyt sopimuksien optiovuodet Henri Ventoniemen, 26, ja Ricky Waxlaxin, 22, kanssa.

20.5.2022 11:11 Korisliiga

Korisliigan Vuoden pelaaja Remu Raitanen arvostaa saamaansa tunnustusta – ”Henkilökohtaisiin palkintoihin kannattaa suhtautua ennen kaikkea motivaattoreina”

24-vuotias Remu Raitanen pelasi KTP-Basketissa onnistuneen kauden, joka toi hänelle torstai-illan gaalassa Korisliigan vuoden pelaajan palkinnon. Ura jatkuu syksyllä joko KTP:ssä tai ulkomailla.

Näytä lisää vastaavia