Vilppaan Antonio Ballard antaa koripallon toimia matkatoimistonaan – "Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta"

17.3.2019 15:21 Korisliigan helmikuun pelaajan elämä on kertomus todennäköisyyksien voittamisesta.

Antonio Ballard valittiin ansaitusti Korisliigan helmikuun pelaajaksi. Kuva: Ville Vuorinen

Huhtikuussa 31 vuotta täyttävä Antonio Ballard saapui marraskuussa Suomeen ja Saloon auttamaan Vilpasta Suomen mestaruuteen. Lauantaina Vilppaan kauden yksi välietapeista saavutettiin, kun Ballard ja kumppanit pääsivät nostamaan Suomen Cupin kannua Tampereella cup-mestaruuden merkiksi.

Ballardin sopeutuminen Vilppaaseen on ollut nopeaa ja ammattimaista. Helmikuussa Ballard valittiin Korisliigan parhaaksi pelaajaksi, kun hän tehoili 21,3 pisteen, 8,3 levypallon ja 1,5 syötön keskiarvoilla.

Ballardin tie Korisliigaan ei ole ollut suinkaan helppo tai vailla ongelmia. Ennen yliopistouraansa reitti ammattilaiskentille oli Ballardille epätodennäköinen. Ellei miltei mahdoton.

Kotikonnuillaan yksinhuoltajaäitinsä kasvattama Ballard ajautui huonoihin piireihin. Ballard kasvoi useassa eri kaupungissa, kuten Louisvillessä, Kentuckyssa ja Indianan alueella.

– Siellä missä kasvoin, oli paljon urheilun ulkopuolisia houkutuksia. Lajiksi koris ei ollut meidän perheessämme itsestään selvä valinta, urheilu kylläkin oli perheessä läsnä. Isäni itse asiassa pelasi korista jonkin aikaa ennen kuin vaihtoi nyrkkeilyyn. Myös nuorin veljeni pelasi korista kanssani, mutta koskaan hän ei mennyt oikeaan joukkueeseen. Vanhin veljeni pelasi enimmäkseen jenkkifutista, neljän veljensä kanssa urheiluun tutustunut Ballard kertaa lähtökohtiaan koripallon pelaamiseen.  

– Itse olen aina pelannut korista jossain muodossa. Ystävien kanssa tuli pelattua katukorista ihan pienestä pitäen. Organisoitua koripalloa aloin harrastamaan vasta kolmannella luokalla. Olin heti ainoa kolmasluokkalainen, joka pääsi neljäsluokkalaisten joukkueeseen. Se oli iso juttu silloin.

Antonio Ballard on 194-senttiseksi pelaajaksi erinomainen pallollisena selkä korille päin uhkana. Kuva: Ville Vuorinen

Katukoris oli rajua, mutta opettavaista

Ballardin ensikosketus koripalloon on siis katukentiltä, joissa kolhuilta tai tappeluiltakaan ei pystynyt välttymään. Ballard onkin kuvaillut kasvualustaansa ”vankilakorikseksi”, jossa itseään ja omiaan piti puolustaa kysymyksiä esittämättä.

Kenties 194-senttisen alimittaisen sisäpelaajan otteissa on edelleen nähtävissä tiettyä kovuutta, jota ei välttämättä seurajoukkueessa aina pystytä opettamaan.

– Pelasin aluksi paljon muun muassa serkkujeni kanssa asvaltilla. Se oli tosiaan melko kovaotteista, mutta silti tavallaan reilua, koripalloa. Harrastin myös paljon muita urheilulajeja, joista olen saanut apua koripalloon.

Antonio Ballardin pelasti rikolliselta elämältä koripallon lisäksi ennen kaikkea äiti. Veljesten vaikeudet aiheuttivat perheen äidissä suurta huolta. Antonio näki äitinsä tuskan ja päätti muuttua.

– Äitini oli suuressa roolissa, että päädyin ammattilaiskoripalloilijaksi. Yksinhuoltajana äiti kasvatti viisi poikaa, se ei varmasti ollut helppoa. Alue, jossa kasvoin oli hyvin jengiytynyt – oli huumeita, aseita ja sellaista. Olin osa sitä kaikkea silloin, koska kasvoin siihen. En tiennyt muusta, en tiennyt paremmasta. Se oli sellaista aikaa.

Ballard nostaa jalustalle myös erilaiset hyväntekeväisyysorganisaatiot, jotka jaksoivat pyyteettömästi valistaa vaikeuksiin ajautuneita nuoria.

– Sitten alueelle tuli erilaisia organisaatioita, kuten poikien ja tyttöjen kerhoja, jotka olivat silloin uusi juttu meillä päin. Erilaisten kerhojen kautta sain kuin vahingossa paljon tietoa ja tutustuin myös uskontoon.

– Ennemmin en ollut lapsena halunnut kuulla tai ymmärtää mitään uskonnosta, mutta heillä oli sellainen palkintojärjestelmä, että opettelemalla esimerkiksi jotain ulkoa, oli mahdollisuus saada vaikka kengät. Nyt aikuisena ymmärrän, mikä arvo sillä kaikella oli. Vaikka opin asioita saadakseni kengät, jäi mieleen paljon uutta.

Ballardin lähipiirissä kaikille ei käynyt yhtä hyvin. Antonio Ballardin veljistä jokainen on jossain vaiheessa elämäänsä joutunut vankilaan. Lukuisia Ballardin tuttuja ja serkkuja on ammuttu.

– Aloin siinä hiljalleen olla kaduilta poissa, mutta en ihan kokonaan. Pompin siinä välissä. Veljeni olivat suuremmissa vaikeuksissa kuin minä. Se kaikki oli äidille hyvin rankkaa, joten päätin panostaa hiljalleen kaikkeni korikseen. Pian sainkin koripallokentältä samaa huomiota kuin kaduilla, nyt kuitenkin siis positiivista huomiota. Näin, että se teki äidin onnelliseksi. Siinä on suurin syy, että vaihdoin aikaisemman elämäni lopullisesti koripalloon.

Vaikka Antonio Ballardin lähtökohdat elämään ovat olleet varsin karut, on hän aina yrittänyt löytää kokemastaan jotain positiivista. Jengielämästä ja katukoriksesta Ballard oppi omiensa puolustamisen arvon.

Yliopistoelämä opetti valtavasti

Nykyään Antonio Ballard kuvailee olevansa kolmos-nelospaikan pelaaja. Nopeasti mies kuitenkin korjaa sanomisiaan.

– Oikeastaan, voin pelata mitä paikkaa tahansa, mitä ikinä minulta tarvitaankaan, Ballard tarkentaa.

Monipuolisuudestaan Ballardin on kiittäminen yliopistoaikaista elämäänsä. Tuolloin Ballardista koulittiin pelaaja, joka hän nyt on.

– Yliopisto oli kaikkea, mitä voi kuvitella. Se oli hauskaa aikaa. Menin Miamin (Ohio) yliopistoon, josta valmistuin vuonna 2011. Se oli hyvä koulu. Oli mahtavaa saada myös koulutus kuntoon. Yliopisto opetti minulle paljon viidessä vuodessa.

– Pelaajana opin valtavasti uutta, meillä oli esimerkiksi aivan loistava puolustusvalmentaja. Ihan aluksi en yhtään pitänyt harjoituksiin menemisestä. Ensinnäkin harjoitukset alkoivat kuudelta aamulla, kroppani ei vain ollut valmis siihen taisteluun. Toisekseen minut pistettiin heti puolustamaan aina joukkueemme parasta pelaajaa. Hän oli minua vanhempi ja se oli aika rankkaa saada koko ajan turpiinsa. Myöhemmin tajusin, että juuri ne hetket tekivät minusta pelaajan, joka nyt olen. Se kehitti minua valtavasti, kun sain kamppailla itseäni parempia vastaan.

Yliopistoajan aikaisista aamuharjoituksista jäi myös muuta perintöä Ballardin elämään.

– Olenkin nykyään aamuihminen. Herään aina joskus klo 8.30–8.45. En nyt sentään kuudelta, se on jo ihan erilainen aamu se. Mutta aamu on minun hetkeni, juon teetä ja teen omia juttujani ennen kuin pitää taas lähteä töihin, aamuharjoituksiin. Olen siis aamuihminen nykyään, mutta osaan kyllä nukkuakin pitkään, jos siihen on mahdollisuus – aivan kuten useimmat koripalloilijat.

Antonio Ballardilta luonnistuu myös vauhdikas pallon ylöstuonti. Kuva: Ville Vuorinen

Loukkaantuminen hidasti ammattilaisuran käynnistymistä

Vaikka Ballard menestyi yliopistourallaan hyvin, ei reitti ammattilaiseksi auennut heti vuonna 2011.

– Heti yliopiston jälkeen en lähtenyt ammattilaiskoripalloilijaksi. Asuin Chicagossa ja tein ”oikeita” töitä 18 kuukautta. Syynä oli lähinnä se, että loukkasin ranteeni yliopistourani lopussa ja se piti minut jonkin aikaa sivussa koriksesta.

– Vaikka työpaikkani oli sinänsä mahtava, niin hiljalleen huomasin, etten pystynyt tekemään töitäni 100-prosenttisesti, koska veri veti takaisin kentille. Kun sain ranteeni kuntoon, aloin käydä huvikseni pelailemassa korista erilaisissa seuroissa ja kerhoissa, joissa saattoi olla paikalla myös ammattilaispelaajia.

Ballardin taidot pistivät välittömästi silmään. Tämä kaveri ei selvästikään kuulunut harrasteparketeille, vaan Ballardin taidoista joku voisi hyvin maksaakin.

– Kun kävin halleilla, minulta alettiin kysellä paljon, että missä pelaan. Kun sanoin, etten pelaa tällä hetkellä missään, moni kehotti oitis panostamaan korikseen. Moni neuvoi menemään avoimelle leirille pelaamaan, jossa on agentteja paikalla. Tein niin ja olinkin jo aika nopeasti Kanadassa ammattilaisena.

– Kanadassa on tosi hyvä sarja. Se ei kuitenkaan ole kovin arvostettu sarja, vaikka tasoltaan siellä oli hyvä meininki. Pian lähdinkin Sveitsiin ja nyt olen kiertänyt Eurooppaa jo aika monta vuotta.

Salossa on kaikki tarvittava

Ennen Saloon saapumistaan Ballard on pelannut Euroopassa Sveitsissä, Kreikassa ja Ranskassa.

– Suomeen en missään nimessä saapunut sään takia, vaikkakin viime aikoina aurinkokin on paistanut, Ballard alleviivaa nauraen.

– Kuulin paljon hyviä asioita Korisliigasta. Tämä liiga ei ole ainoastaan kilpailullisesti hyvä, vaan tätä myös arvostetaan muualla korkealle. Tiesin Korisliigan olevan oiva sarja jo ennen kuin agenttini tällaisesta mahdollisuudesta kertoi. Tunsin muutaman pelaajan, jotka ovat pelanneet täällä. Ja tiesin, että moni, joka on täällä aloittanut, on päässyt korkealle urallaan. Tämä on arvostettu sarja, jota isompien sarjojen seurat pitävät silmällä.

Salossa Ballard on keskittynyt olennaiseen. Hän on nauttinut koripallosta ja itsensä kehittämisestä.

– Pidän täällä Salossa olostani paljon. Organisaatio on loistava, yhteisö on ystävällinen ja myös sponsoreilta saa runsaasti tukea. Monessa mielessä Vilpas on yksi parhaista seuroista, missä olen ollut. Täällä tuetaan pelaajia. Olenkin surutta käyttänyt kaikkia palveluita hyväkseni ja pitänyt kehon sekä mielen kunnossa.

– Salossa ei välttämättä ole nuoremmille pelaajille mitään ihmeellistä yöelämää tai sellaista. Mutta aina voi lähteä Turkuun tai Helsinkiin. Itselle Salo sopii nyt oikein hyvin. Kun ei ole paljon hälyä ympärillä, saan keskittyä korikseen täysillä. Ja joukkuetoverini ovat mahtavia. Jos tarvitsen sosiaalista elämää, niin joukkuetovereideni kanssa saa aina tapaamisen ja naurut aikaan nopeallakin aikataululla.

 

Ensi kausi vielä kysymysmerkki

Viimeiset viisi vuotta Ballard on asunut nyt ympäri Eurooppaa. Seuraavaa pysäkkiään Ballard ei vielä osaa edes arvailla.

– Olen viihtynyt Euroopassa, täällä on kaikki mallillaan. Mutta ammattilaisurheilijalle on jännittävää, että koskaan ei tiedä, missä ensi kaudella on. Aina voit löytää itsesi aivan uudesta kulttuurista ja maasta.

Ballardilla on halutessaan vielä jäljellä useampi ammattilaisvuosi. Voimanpesän pelityyli tosin on periksiantamattomuudessaan hyvin kuluttava.

– Näen itseni pelaamassa vielä monta vuotta. Kuka tietää, teen vielä pitkän sopimuksen yhteen seuraan ja sitoudun samaan organisaatioon pitkäksi aikaa. Olen kuitenkin sellainen ihminen, joka ottaa elämän pieninä annoksina. En tullut tännekään sillä ajatuksella, että mitäs teen ensi kaudella. Nautin hetkestä ja se on toiminut minulle.

– Olen spontaani ja seikkailunhaluinen ihminen. En vielä tiedä, minne se vie minut seuraavaksi, mutta tiedän, että olen kaikkeen valmis.

Ballardin tilastot

Henkilöt

 
3.3.2021 20:20 Korisliiga

Kataja kiipesi pudotuspeliviivan päälle – Pyrintö kiilasi Kauhajoen ohi kakkoseksi

Miesten Korisliigassa käy kova kamppailu niin kärkisijoista kuin viimeisistä playoff-paikoistakin. Illan voittajia olivat Kataja Basket ja Tampereen Pyrintö.

2.3.2021 20:13 Korisliiga

Vilpas taisteli, mutta Seagulls piti pintansa – Shawn Huff johti korintekoa

Salon Vilpas antoi kotikentällään kovan vastuksen Helsinki Seagullsille, mutta sarjakärki ei suostunut taipumaan.

1.3.2021 20:06 Korisliiga

Sisuuntunut KTP kynsi tiensä takaisin viivan päälle – Lahden heitot satoivat rautoihin

KTP-Basket haki pisteet Lahdesta ja pitää playoff-haaveensa yhä hengissä.

27.2.2021 18:35 Korisliiga

Seagulls, Pyrintö ja Kauhajoki porskuttavat karkuun – viimeisillä playoff-sijoilla tiukka sumppu

Korisliigan kolmen kärki Helsinki Seagulls, Tampereen Pyrintö ja Kauhajoki vahvistivat asemaansa illan voitoilla.

26.2.2021 10:16 Korisliiga

Pekka Saros viheltää lauantaina 1200. liigaottelunsa

Erotuomari Pekka Saros saavuttaa jälleen huiman rajapyykin, kun lauantaina hän viheltää erotuomariuransa 1200. pääsarjaottelun. Saros on viheltänyt miesten pääsarjassa yhtäjaksoisesti jo kaudesta 1987–88.

24.2.2021 19:55 Korisliiga

Pyrinnön Shawn Hopkins hassutti kasvattajaseuraansa Pirkanmaan derbyssä – Antero Lehdon 16 syöttöäkään eivät kamppailussa riittäneet

Miesten Korisliigassa voittoja hakivat Tampereen Pyrintö, Kauhajoki ja Lahti Basketball. Playoff-viivan ylä- ja alapuoliset joukkueet pysyivät ennallaan.

13.2.2021 19:32 Suomen Cup

Seagulls uusi cup-mestaruutensa Kisahallin heittorallissa

Helsinki Seagulls ja Tampereen Pyrintö kiskoivat vuoden 2021 Suomen cupin finaalissa kolmen pisteen heittoja kahteen pekkaan paitsi enemmän kuin yhdessäkään ottelussa aiemmin, myös erinomaisin tarkkuuksin. Lopussa Seagullsin kylmähermoisuus ratkaisi periksiantamattoman Pyrinnön rynnistyksessä ja cup-pokaali pysyi Helsingissä pistein 97–95 (51–46).

13.2.2021 17:11 Korisliiga

Kobrat jatkoi pirteitä otteitaan, Vilppaalle murskavoitto Korihaista

Edellisessä ottelussaan Lahti Basketballille kapsahtanut Lapuan Kobrat haki viidennen voittonsa kuuteen matsiin luutimalla loppuhetkillä BC Nokian tieltään pistein 105-96 (49–48). Samaan aikaan Salohallissa Vilpas vankisti asemiaan pudotuspelien kotietuasetelmissa höykyttämällä liigajumbo Korihaita 119–66 (55–28).

12.2.2021 20:08 Korisliiga

KTP vaikeuksien kautta voittoon Kymenlaakson derbyssä – pudotuspelit askeleen lähempänä

KTP-Basket isännöi Kouvoja ja otti hankalan kamppailun jälkeen tiukan 101–95-voiton.

12.2.2021 08:56 Suomen Cup

Suomen Cup huipentuu Seagullsin ja Pyrinnön finaaliotteluun – Yle TV2 televisioi ottelun suorana

Lauantaina 13. helmikuuta klo 17:15 Töölön Kisahallissa pelataan Suomen Cupin finaaliottelu, jossa kohtaavat Helsinki Seagulls ja Tampereen Pyrintö. Ottelun televisioi suorana lähetyksenä Yle TV2, selostajanaan Antti-Jussi Sipilä.

10.2.2021 21:00 Korisliiga

Uralle ja Korihaille kummallekin kauden toinen voitto – Kauhajoki kiilasi Pyrinnön ohi kakkoseksi

Miesten Korisliigassa Ura Basket ja Korihait ottivat molemmat vihdoin kauden toisen voittonsa. Kakkossijasta käy kiihkeä taisto, kun Kauhajoki ja Salon Vilpas vahvistivat omaa asemaansa.

9.2.2021 20:15 Korisliiga

Lahden pyörteet liikaa Kobrille – Seagulls vahvisti sarjajohtoaan

Miesten Korisliigassa illan otteluvoitot menivät Lahti Basketballille ja Helsinki Seagullsille.

8.2.2021 08:30 Korisliiga

Tammikuun Valopilkku Antto Nikkarinen: ”Olemme sijoitustamme parempi joukkue”

Lupaavaan nousukiitoon päässeen Kobrien pelinjohtaja Antto Nikkarinen valittiin miesten Korisliigassa tammikuun Valopilkuksi. Nikkarisen mukaan Kobrien sijoitus sarjataulukossa antaa virheellisen kuvan joukkueen potentiaalista.

6.2.2021 19:04 Korisliiga

Pyrinnöstä ei ollut pysäyttämään Seagullsia – Kauhajoki hengittää kärkikaksikon niskaan

Korisliigan kärkikolmikko tiivistyy, kun kauden loppusuora lähenee. Seagulls pitää visusti kiinni ykköspaikastaan, mutta Pyrinnön ja Kauhajoen välillä nousee jo jännitys.

5.2.2021 20:15 Korisliiga

Kobrat ryöväsi pisteet Mansikka-aholta – Grimes syttyi toisella puolikkaalla

Kouvojen ja Kobrien kohtaaminen miesten Korisliigassa päättyi isäntien 85–95-tappioon.

5.2.2021 13:39 Korisliiga

Rajapyykkeihin yltänyt Sami Toiviainen nauttii päivittäisestä valmentajan työstä ja jatkuvasta oppimisesta

Salon Vilppaan päävalmentaja Sami Toiviainen tuuletti kahta merkkipaalua tammikuussa, kun hän saavutti 600 Korisliiga-ottelun sekä 300 runkosarjavoiton rajapyykit päävalmentajana - molemmat vasta historian neljäntenä valmentajana.

5.2.2021 10:25 Korisliiga

Korisliigan kärkiottelu Seagulls-Pyrintö lauantaina ilmaiskanavalla – Jim näyttää ottelun suorana

Korisliigan huippuottelu on nähtävissä vapaalla kanavalla tulevana lauantaina, kun sarjan kaksi parasta joukkuetta kohtaavat toisensa. Ennakkostudio käynnistyy klo 16.00 ja ottelu puoli tuntia myöhemmin.

3.2.2021 20:30 Korisliiga

Korisliigassa nähtiin kaksi jatkoeräjännäriä – Kaukiainen ja Kouvot juhlivat voittoa Nuutisen loistopelistä huolimatta

Voitonjuhlia miesten Korisliigassa viettivät tänään Kouvot, Pyrintö, Seagulls ja Kauhajoki.

2.2.2021 20:09 Korisliiga

Kobrien putki jatkuu – Vilpas kaadettiin varmoin ottein

Kobrat otti neljännen perättäisen voittonsa miesten Korisliigassa kaatamalla kotikentällään Salon Vilppaan 98–74.

2.2.2021 13:15 Korisliiga

Antto Nikkarisesta tammikuun Valopilkku

Lupaavaan nousukiitoon päässeen Kobrien pelinjohtaja Antto Nikkarinen valittiin miesten Korisliigassa tammikuun Valopilkuksi.

Näytä lisää vastaavia